Alors que la révolution industrielle des océans s’accélère, le besoin de protection est urgent | Douglas J McCauley

JL’océan est souvent considéré comme la dernière frontière sauvage : un désert bleu vaste et vide où règnent les vagues, les baleines et les albatros. Ce n’est plus vrai. Inaperçue de beaucoup, une nouvelle révolution industrielle se déroule dans nos mers.

Les dernières décennies ont vu une croissance exponentielle des nouvelles industries maritimes. Cela comprend l’expansion du pétrole et du gaz offshore, mais aussi la croissance exponentielle des énergies renouvelables offshore, telles que l’énergie éolienne et marémotrice.

L’aquaculture, ou agriculture sous-marine, est l’un des secteurs alimentaires à la croissance la plus rapide au monde. La pêche se pratique sur plus de la moitié de notre océan. Plus d’1 million de kilomètres de câbles de données sous-marins sillonnent la haute mer. Et nos autoroutes océaniques transportent environ 1 600 % de marchandises en plus sur les navires qu’elles ne le faisaient dans les années 1980.

La production aquacole marine a atteint 58 millions de tonnes en 2019

De nouvelles industries font également la queue pour rejoindre cette économie océanique en plein essor : les entreprises se bousculent pour lancer l’exploitation minière des océans dans le Pacifique ; de nouvelles pêcheries expérimentales ciblent la vie des grands fonds océaniques que l’on croyait auparavant impossible à capturer ; et les entreprises de géo-ingénierie cherchent à opérer dans l’océan.

Le début de cette révolution industrielle marine met en contexte l’urgence d’un nouveau traité des Nations Unies en cours de finalisation cette semaine qui dictera l’avenir du plus grand morceau de notre océan et de notre planète : la haute mer.

Englobant toutes les eaux à 200 milles marins au-delà des côtes des nations, la haute mer couvre les deux tiers de l’océan. Unique, cette vaste étendue nous appartient à tous.

Malheureusement, le partage n’a pas bien fonctionné. Les ressources halieutiques sont monopolisées par quelques acteurs fortunés. Environ 97 % de la pêche industrielle traçable en haute mer est contrôlée par des pays riches, 86 % de cette pêche étant attribuable à seulement cinq pays. Certaines de nos populations de poissons de haute mer les plus lucratives et les plus importantes sur le plan nutritionnel sont en déclin.

La biodiversité en haute mer est écologiquement importante, diversifiée, unique – mais aussi fragile et de plus en plus menacée par l’explosion de l’industrie maritime. De nombreuses espèces de grandes baleines ont été conduites au bord de l’extinction par des interactions mortelles avec les industries de la pêche et de la navigation ainsi que par l’héritage de la chasse à la baleine. Même les escargots de mer ont été déclarés en voie de disparition en raison des risques posés par l’exploitation minière en haute mer.

Une région de haute mer du Pacifique qui mérite d’être protégée abrite une ancienne chaîne de montagnes sous-marines dont les pics s’élèvent des profondeurs où ils sont ornés de couronnes de coraux dorés, certains vieux de plus de 4 000 ans, et flanqués de bancs de poissons endémiques ressemblant à des joyaux. espèce que l’on ne trouve nulle part ailleurs sur Terre. Cette même zone est menacée par le chalutage de fond et l’exploitation minière des océans.

Le traité de l’ONU en cours de négociation à New York donne l’espoir de créer de nouveaux outils pour planifier plus intelligemment cette croissance explosive de «l’économie bleue» et inverser au moins certaines de ces tendances négatives. Un élément historique du traité serait la possibilité de créer des aires marines protégées en haute mer.

Des nations du monde entier se sont déjà jointes à des scientifiques pour soutenir l’engagement de protéger 30 % de nos océans d’ici 2030. Malheureusement, nous sommes terriblement en retard. Au mieux, 8% des océans du monde sont protégés. Pour arriver à 30%, et rendre un tel système écologiquement représentatif, il faudra établir des aires protégées en haute mer.

Le traité est également l’occasion de promouvoir la résilience climatique. Les réseaux d’aires protégées en haute mer pourraient servir de tremplin pour les espèces stressées par le climat qui tentent d’échapper au réchauffement des océans.

Aujourd’hui, une mosaïque de plus de 20 organisations détient différentes tranches de responsabilité pour nos hautes mers de plus en plus occupées. Beaucoup de choses passent entre les mailles du filet. Dans nos océans qui se développent rapidement et au hasard, c’est comme si nous avions créé des départements de l’assainissement, des travaux routiers et de l’eau, mais que nous n’avions jamais vraiment pris le temps d’élire un maire pour tout rassembler.

Alors que la révolution industrielle marine progresse et que nos océans deviennent de plus en plus occupés, les solutions de gestion de la haute mer s’éloignent. L’inaction signifie que l’industrie décidera du sort de la haute mer pour le monde, et non l’inverse.

L’océan fournit environ la moitié de l’oxygène de la planète, la nourriture de milliards de personnes et des milliards de dollars d’emplois et de revenus – c’est notre sort, plus que toute autre chose, qui est décidé par ce traité.

Douglas J McCauley est professeur de sciences océaniques à l’Université de Californie à Santa Barbara et directeur de la Benioff Ocean Initiative.

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