L’ADN des défenses d’éléphant est utilisé pour exposer les réseaux de braconnage

Selon une nouvelle étude, la plupart de l’ivoire d’éléphant sorti clandestinement d’Afrique peut être attribué à trois groupes criminels internationaux.

Des chercheurs utilisant des enregistrements de téléphones portables, des journaux d’expédition et l’ADN d’éléphants ont résolu les mystères du braconnage et identifié des réseaux de trafic à travers le continent.

Détectives génétiques : Des chercheurs du Center for Environmental Forensic Science de l’Université de Washington ont examiné les liens génétiques entre les échantillons d’ADN de plus de 4 000 défenses d’éléphants d’Afrique saisies au cours des 12 dernières années.

« La connectivité que nous avons obtenue d’une organisation criminelle transnationale individuelle aux saisies était absolument époustouflante. Je veux dire, certains d’entre eux sont liés à 30 crises différentes.

Samuel Wasser

Cette recherche s’appuie sur des travaux antérieurs de la même équipe de l’UW. Au départ, l’équipe a utilisé l’ADN pour identifier les défenses d’éléphant du même animal qui ont été divisées en envois séparés. Cela leur a permis de localiser les régions où les cartels étaient les plus actifs. Maintenant, ils ont élargi leur réseau de connexions en reliant les défenses d’éléphants de parents proches – comme les éléphants parents et enfants.

“Si vous essayez de faire correspondre une défense à sa paire, vous avez peu de chances d’avoir une correspondance. Mais l’identification de parents proches va être un événement beaucoup plus courant et peut lier davantage de saisies d’ivoire aux mêmes réseaux de contrebande », a déclaré l’auteur principal, le biologiste Samuel Wasser, à Futurism.

Leur étude, publiée dans la revue Nature Human Behaviour, suggère que les braconniers sont probablement retournés dans la même famille d’éléphants encore et encore, puis ont utilisé à plusieurs reprises la même compagnie maritime pour faire passer les défenses d’éléphants en contrebande. Le test de plus de 4 000 défenses d’éléphants provenant de 49 grandes saisies d’ivoire expédiées hors d’Afrique entre 2002 et 2019 a révélé que la plupart de ces expéditions étaient liées les unes aux autres.

Ce que cela signifie pour les braconniers et les éléphants : Environ 10 000 éléphants d’Afrique sont tués chaque année, rapporte NPR. Leur ivoire est ensuite chargé dans des conteneurs d’expédition, envoyé dans des ports à travers l’Afrique et vendu pour être utilisé dans des ornements, des figurines ou des bijoux.

Le trafic illégal d’ivoire a presque anéanti les deux espèces d’éléphants d’Afrique. Avec le changement climatique et la perte d’habitat, ces animaux terrestres géants sont en voie de disparition et leur population est en déclin. (Bien que certains pays, comme le Kenya, aient récemment inversé la tendance.)

Les informations tirées de l’analyse ADN pourraient être utilisées comme preuves pour poursuivre les contrebandiers d’ivoire.

« La connectivité que nous avons obtenue d’une organisation criminelle transnationale individuelle aux saisies était absolument époustouflante. Je veux dire, certains d’entre eux sont liés à 30 crises différentes », a déclaré Wasser à NPR.

La plus grande image : Ce n’est pas la première fois que des preuves ADN d’un organisme passé en contrebande sont utilisées pour identifier un braconnier. L’année dernière, l’ADN d’un arbre a été utilisé pour condamner quelqu’un qui avait volé des arbres précieux dans une forêt protégée aux États-Unis.

En créant une base de données génétiques d’espèces d’arbres protégées, les chercheurs relient également des échantillons génétiques à leur lieu d’origine. Si un échantillon de bois d’œuvre est étroitement lié aux arbres d’une forêt protégée, cela peut suggérer que l’arbre a été coupé illégalement.

Ce type d’analyse génétique a également été utilisé pour identifier d’où provenaient les ailerons de requin et s’ils avaient été collectés illégalement. Que se passera-t-il ensuite si la génétique peut débloquer le commerce illégal d’espèces menacées ou protégées comme les érables à grandes feuilles, les éléphants et les requins ?

“Lorsque nous établissons ces liens génétiquement reliant les saisies les unes aux autres, cela indique ensuite aux forces de l’ordre que toutes les preuves physiques qu’ils collectent peuvent être liées ensemble et réunies en un ensemble plus vaste, et cela crée une enquête beaucoup, beaucoup plus solide”, a déclaré le Dr. . dit Wasser.

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