Un astéroïde a-t-il tué les dinosaures ? Sommes-nous les prochains ? 8 réponses à vos questions brûlantes sur ces objets rocheux venus de l’espace – PJ

Un astéroïde de la taille d’un réfrigérateur a été repéré quelques heures avant qu’il n’atteigne l’atmosphère terrestre au début du mois.

Si vous avez vu le film à succès de Netflix, Ne lève pas les yeuxou avez déjà entendu parler de la façon dont un astéroïde a mis fin à l’ère des dinosaures il y a 66 millions d’années, cette nouvelle peut sembler inquiétante.

Heureusement pour nous, ce n’était pas dangereux, et cet événement marquait la cinquième fois dans l’histoire qu’un astéroïde était détecté avant de frapper notre planète. Prenons un peu de temps pour en savoir plus sur ces objets rocheux qui inspirent à la fois la peur et la crainte chez nous, les humains.

Un astéroïde de la taille d’un réfrigérateur a frappé la Terre deux heures après avoir été repéré pour la première fois

1. Qu’est-ce qu’un astéroïde ? Comment sont-ils formés ?

Les astéroïdes, également appelés planétoïdes ou planètes mineures, tournent autour du soleil mais sont trop petits pour être appelés planètes.

Lorsque notre système solaire s’est formé il y a environ 4,6 milliards d’années, des astéroïdes se sont formés à partir de poussières qui sont entrées en collision et se sont condensées. Certains se sont même écrasés assez lentement sur d’autres astéroïdes pour fusionner en un seul.

La ceinture d’astéroïdes, située entre les orbites de Mars et de Jupiter, abrite la plupart des astéroïdes de notre système solaire. Illustration : Shutterstock

2. Comment les astéroïdes obtiennent-ils leur nom ?

Le Minor Planet Center, géré par l’Union astronomique internationale (UAI), est l’organisation qui réglemente la dénomination des astéroïdes.

Le processus de nomination peut prendre des années. Après la découverte d’un astéroïde et la confirmation de son orbite, un numéro permanent lui sera attribué. Ensuite, le découvreur sera invité à proposer un nom pour approbation par l’UAI.

Selon le site Web du Minor Planet Center, les astéroïdes ne peuvent pas être nommés pour les animaux de compagnie et les noms doivent comporter 16 caractères ou moins. L’un s’appelle même Mr Spock, un personnage du Star Trek la franchise

En 1985, un astronome a donné à un astéroïde le nom de M. Spock de la série télévisée Star Trek. Photo : Shutterstock

Un astéroïde inoffensif pourrait faire du stop autour de la Terre pendant 4 000 ans

3. Un astéroïde a-t-il tué les dinosaures ?

Il y a environ 66 millions d’années, un astéroïde de 10 km de large appelé Chicxulub a plongé dans les eaux au large de l’actuel Mexique. Cela a provoqué une extinction massive qui n’a pas seulement détruit les dinosaures, mais a tué plus de 75 % des espèces de la Terre.

Le tsunami, les tremblements de terre et les incendies de forêt qui en ont résulté ont été puissants et destructeurs. Les plus gros dégâts ? L’impact de l’astéroïde a projeté de grandes quantités de gaz de refroidissement et de suie dans l’atmosphère, bloquant la lumière du soleil et plongeant la planète dans une période de froid prolongée.

Le mois dernier, un groupe de scientifiques a publié un article dans la revue académique nature en disant cet événement astéroïde a mis fin au règne des dinosaures au printemps – juste au moment où il y avait une abondance de nourriture et de croissance.

Un astéroïde de 10 km de large a percuté la Terre il y a 66 millions d’années et a provoqué une destruction généralisée. Illustration : Avec l’aimable autorisation de Joschua Knuppe via Reuters

4. Quelqu’un fait-il quelque chose pour nous protéger d’une potentielle apocalypse d’astéroïdes ?

Dans des centaines d’années, il y a une petite chance qu’un astéroïde appelé Bennu pourrait percuter la Terre. Une étude publiée en août dernier dans la revue scientifique Icare trouvé une chance sur 1 750 d’une future collision au cours des trois prochains siècles.

Mais gardez à l’esprit que Bennu est beaucoup plus petit que l’astéroïde qui a tué les dinosaures, et il est extrêmement peu probable qu’il s’écrase sur notre planète.

Néanmoins, pour se préparer à des astéroïdes potentiellement dangereux, la Nasa teste son premier système de défense planétaire appelé Test de double redirection d’astéroïdes (DART). L’objectif de ce projet est de déterminer si l’écrasement d’un vaisseau spatial sur un astéroïde pourrait modifier sa trajectoire. La Nasa a lancé le système DART en novembre dernier, et il frappera un petit astéroïde lunaire de la taille d’un stade de football en septembre ou octobre.

Cette illustration montre le vaisseau spatial DART (Double Asteroid Redirection Test) de la Nasa s’approchant des astéroïdes Dimorphos et Didymos. Photo : EPA-EFE/Nasa

5. Les astéroïdes sont-ils tous identiques ?

Il existe trois classes générales d’astéroïdes en fonction de leur composition, qui est liée à la distance à laquelle ils se sont formés par rapport au Soleil.

Les astéroïdes de type C (chondrite) sont les plus courants et font partie des objets les plus anciens du système solaire. Ils sont d’apparence sombre et sont probablement constitués d’argile et de roches silicatées.

Les types S (“pierreux”) sont verdâtres à rougeâtres et semblent être constitués de matériaux silicatés et de nickel-fer. Ils sont le deuxième type d’astéroïdes le plus courant.

Les types M (métalliques) sont rougeâtres et ont des concentrations plus élevées de métaux tels que le nickel-fer.

Un embryon de dinosaure retrouvé recroquevillé et prêt à éclore comme un oiseau

6. Quelle est la différence entre les astéroïdes et les météorites ?

Les météorites sont de minuscules morceaux d’astéroïdes qui ont traversé notre atmosphère et se sont posés à la surface de la Terre. Les météores, quant à eux, se consument lorsqu’ils pénètrent dans notre atmosphère.

Lors du récent crash d’astéroïde, l’International Meteor Organization a déclaré qu’aucune météorite n’avait été récupérée. Certaines personnes en Islande ont rapporté avoir vu des éclairs lumineux, ce qui signifie que la roche spatiale est devenue une boule de feu lorsqu’elle est entrée dans l’atmosphère.

Lorsque les astéroïdes pénètrent dans notre atmosphère et brûlent, ces «étoiles filantes» sont appelées météores. Illustration : Shutterstock

7. Quelqu’un à Hong Kong a-t-il déjà découvert un astéroïde ?

William Yeung Kwong-yu, un astronome né à Hong Kong, est l’un des découvreurs d’astéroïdes amateurs les plus prolifiques au monde. L’homme de 62 ans a découvert plus de 2 000 astéroïdes et planètes mineures, selon le Site Web du Centre des planètes mineures.

Récemment, Exodus Sit Chun-long, 23 ans, a découvert un nouvel astéroïde en mai dernier grâce au grand télescope de l’Université d’Hawaï. Il espère lui donner son nom et réaliser son rêve d’enfant.

L’objet “le plus vierge” de la comète récemment découverte de l’espace extra-atmosphérique vu dans le système solaire

8. Y a-t-il des astéroïdes nommés d’après les Hongkongais ?

Parmi les nombreux astéroïdes découverts par Yeung, il en a nommé certains d’après des Hongkongais célèbres : 55384 Muiyimfong pour la défunte « fille de Hong Kong », Anita Mui ; et 55383 Cheungkwokwing pour l’icône canto-pop Leslie Cheung.

Anita Mui (à gauche) et Leslie Cheung sont des légendes de Hong Kong et ont des astéroïdes qui portent leur nom. Photo: Récolte d’or

Certains portent le nom de personnes dans le domaine médical, comme 41740 Yuenkwokyung pour le microbiologiste et conseiller gouvernemental Yuen Kwok-yung, ainsi que 32613 Tseyuenman pour Tse Yuen-man, un médecin décédé pendant l’épidémie de Sars.

L’incident de dénomination d’astéroïde le plus mémorable à Hong Kong serait celui de Stark Chan Yik-hei, qui a été surnommé “le fils de l’étoile” par les médias locaux. En 2004, Chan, alors âgé de 16 ans, a remporté la deuxième place dans la catégorie Ingénierie du Salon international des sciences et de l’ingénierie d’Intel avec son robot de sécurité. Pour sa réalisation, le Massachusetts Institute of Technology aux États-Unis a donné son nom à une planète mineure, 20780 Chanyikhei.

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