Le remarquable nouveau corridor faunique de Floride, du Panhandle aux Keys

Cette semaine, le gouverneur de Floride, Ron DeSantis, qui est connu à l’échelle nationale pour son imitation sans faille du nouveau résident le plus célèbre de l’État, a promulgué une loi environnementale remarquable qui pourrait devenir un modèle pour le reste du pays. Le projet établira le Florida Wildlife Corridor, un plan directeur permettant à l’État de relier tous ses grands parcs nationaux et d’État à des étendues de terres ouvertes. Le couloir, une fois terminé, créerait une bande ininterrompue de terres préservées depuis la frontière de l’État de l’Alabama jusqu’aux Florida Keys, à près de 1300 kilomètres. Cela garantirait qu’une population d’animaux sauvages – qu’il s’agisse d’ours noirs, de panthères ou de tortues gopher – ne serait pas coupée des autres groupes de son espèce, qui est l’un des principaux moteurs de l’extinction.

La législation, adoptée à l’unanimité par la législature contrôlée par les républicains, engage l’État à dépenser jusqu’à quatre cents millions de dollars la première année pour acheter des terrains identifiés sur la carte du corridor. Les bailleurs de fonds disent qu’ils espèrent que l’État continuera à financer le projet dans les années à venir. Pour l’instant, ils savourent leur victoire qui, selon eux, contribuera à préserver l’environnement pour les générations futures. “Nous sommes dans une course contre la montre”, a déclaré Carlton Ward, Jr., un photographe de conservation basé à Tampa qui est l’un des principaux partisans du corridor. “Dans dix ans, si nous n’agissons pas, la plupart de ces terres auront disparu.”

Comme prévu, le couloir pourrait finalement englober dix-huit millions d’acres, soit environ la moitié de la superficie totale de la Floride. Environ dix millions d’acres sont actuellement conservés sous une forme ou une autre.

Les experts en environnement vantent depuis longtemps la nécessité de corridors fauniques pour mieux aider les populations à rester connectées et à maintenir leur diversité génétique. Des passages souterrains sous les principales autoroutes – pour les panthères de Floride le long de l’Interstate 75, par exemple – sont en place depuis des années, et le Okefenokee National Wildlife Refuge, à la frontière entre la Géorgie et la Floride, et la forêt nationale d’Osceola, dans le nord de la Floride, ont été reliés par l’achat .. d’un corridor d’environ dix milles au milieu des deux mille. Mais la Floride est le premier État à dresser une carte pour l’ensemble de l’État et à la soutenir avec de l’argent réel. “La Floride a une longueur d’avance sur le reste du pays”, m’a dit Tom Hoctor, directeur du Center for Landscape Conservation Planning de l’Université de Floride.

Dans tout le pays, les politiciens républicains se sont souvent opposés aux efforts visant à protéger la faune et l’environnement d’un développement insouciant. Mais en Floride, le bilan environnemental du Parti est plus nuancé. En 1990, dirigée par le gouverneur républicain Bob Martinez, la législature a approuvé Florida Preservation 2000, qui a mis de côté trois cents millions de dollars par an pour l’acquisition de terres écologiquement sensibles. Dix ans plus tard, le programme a été remplacé par Florida Forever, qui était soutenu par le gouverneur républicain Jeb Bush et fonctionne à perpétuité. Plus de deux millions d’acres de zones écologiquement vierges ont été achetées ou autrement mises de côté; le programme, le plus ambitieux du genre dans le pays, est devenu extrêmement populaire dans l’État.

Puis vint la crise financière de 2008, qui priva l’État de revenus. Le gouverneur Charlie Crist, alors républicain, a considérablement réduit le financement de Florida Forever. (La Floride exige que le gouvernement de l’État équilibre son budget chaque année.) Puis le gouverneur Rick Scott, un conservateur pur et dur, a été élu en 2010 ; il était tellement opposé à la protection de l’environnement qu’il a interdit l’utilisation des expressions «changement climatique» ou «réchauffement climatique» dans les documents d’État. Bien que l’économie de la Floride se soit rétablie, Scott n’a jamais entièrement rétabli le financement de Florida Forever. Le programme a langui, mais ensuite, en 2014, les électeurs ont approuvé l’amendement 1, connu sous le nom de Florida Water and Land Conservation Initiative, qui tentait de rétablir le financement. Pourtant, Scott et son successeur conservateur, DeSantis, ont trouvé des moyens de détourner l’argent à d’autres fins.

Le plan de sauvetage américain, adopté par le Congrès plus tôt cette année pour relancer une économie sous le choc de la COVID-19 pandémie, a fourni l’occasion de sortir de l’impasse. En vertu de cette loi, quelque trois cents millions de dollars ont été mis à la disposition de l’État pour l’achat de terres, et la Floride a accepté de verser jusqu’à cent millions de dollars. Carlton Ward, Jr. et ses acolytes, en collaboration avec le président du sénat de l’État, Wilton Simpson, un républicain, ont approuvé le corridor faunique comme guide pour les futurs achats ; la législation a été approuvée. DeSantis avait prévu une cérémonie publique pour célébrer la législation, mais, après l’effondrement de la tour de condominiums à Surfside, la semaine dernière, il a signé le projet de loi mardi sans tambour ni trompette.

Le corridor pourrait offrir un soulagement durable aux espèces menacées de l’État. Pour la faune, la route vers l’extinction commence presque toujours lorsque les populations se coupent les unes des autres. Abandonné dans des poches ou des îles, un troupeau isolé – d’élans de l’Est, par exemple, dont le dernier a disparu en 1877, en Pennsylvanie – ne peut plus s’accoupler avec les populations voisines. Les wapitis isolés se reproduisent les uns avec les autres et leur diversité génétique diminue. Au fil du temps, certains changements dans l’environnement – peut-être une maladie transmise par les tiques ou la disparition de plus d’habitats – poussent la population génétiquement vulnérable au point de fuite. C’est ainsi que meurent les espèces.

Ce chemin est si bien usé que ses schémas s’expliquent, en partie, par la « biogéographie insulaire », développée à l’origine pour décrire la dynamique des communautés isolées vivant sur des îles en mer. La leçon est que rien n’est plus menaçant pour la survie d’une espèce que pour sa population d’être dispersée – d’être bloquée sur des îles. Le Florida Wildlife Corridor est une réponse directe à cette menace.

L’un des segments les plus imaginatifs du corridor relierait deux immenses étendues de terre – la base aérienne d’Eglin et ses forêts adjacentes dans le Florida Panhandle et l’Alabama, totalisant environ un million d’acres, et la forêt nationale d’Apalachicola, qui, avec des terres préservées adjacentes, totalise un autre million d’acres. Les deux régions sont séparées d’environ cinquante milles ; un couloir de douze milles de large, totalisant environ un demi-million d’acres, relierait les deux ensemble. Pour que cela se produise, plusieurs vastes parcelles devraient être achetées ou autrement mises de côté. Même si le Florida Wildlife Corridor reçoit un financement soutenu, cela pourrait prendre des années. “Ce serait une étendue fantastique de terres conservées”, a déclaré Hilary Swain, directrice exécutive de la station biologique d’Archbold à Venus, en Floride.

L’un des aspects remarquables du Florida Wildlife Corridor est qu’il comprend plusieurs ranchs de bétail privés. L’un d’eux s’appelle Blackbeard, situé dans la partie sud de l’État, dans le comté de Manatee. Avec cinq mille acres, Blackbeard’s Ranch contient plusieurs écosystèmes, y compris des ruisseaux, des marécages et des hamacs en chêne, et abrite une myriade d’espèces, notamment des panthères, des ours noirs et des serpents indigo. Le ranch est géré par Jim Strickland, dont la famille est en affaires depuis 1860. En 2018, l’État a acheté les droits de développement d’un tiers du Blackbeard’s Ranch, empêchant essentiellement tout développement futur. Contrairement à tant d’autres parcelles similaires dans l’histoire de la Floride, il y a fort à parier que Blackbeard ne deviendra jamais une communauté fermée ou un terrain de golf.

“Il fut un temps où les éleveurs et les écologistes ne supportaient pas d’être dans la même pièce ensemble”, m’a dit Strickland. Mais avec près d’un millier de personnes qui arrivent en Floride chaque jour – c’est ainsi, presque sans interruption, depuis les années 1960 – les éleveurs et les écologistes ont fini par se rendre compte qu’ils se soucient des mêmes choses. “Nous avons tous les deux regardé la terre disparaître ensemble”, a-t-il déclaré. “J’espère que ce ranch pourra rester tel qu’il est maintenant pour toujours.”


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