Pluton a de grands volcans glacés qui ne ressemblent à rien d’autre dans le système solaire – et ils peuvent encore être actifs

Vue en perspective de la région volcanique glacée de Pluton. Les brumes de surface et atmosphériques de Pluton sont représentées ici en niveaux de gris, avec une interprétation artistique de la façon dont les processus volcaniques passés ont pu fonctionner superposés en bleu. Crédits image : NASA/Laboratoire de physique appliquée de l’Université Johns Hopkins/Institut de recherche du Sud-Ouest/Isaac Herrera/Kelsi Singer.

Ce n’est pas parce que Pluton n’est plus une planète (enfin, c’est une autre discussion) que ce n’est pas intéressant ; plutôt l’inverse. Une grande partie de ce que nous avons appris sur Pluton ces dernières années la décrit comme un lieu actif et intrigant – et cette dernière étude ne fait pas exception.

Les chercheurs ont analysé les images du vaisseau spatial New Horizons de la NASA, constatant que la planète naine est dominée par une activité volcanique relativement récente, avec des volcans atteignant 7 km (4,3 miles) de haut. Ce ne sont pas non plus des volcans “réguliers” – ce sont des volcans de glace, ou comme les scientifiques les appellent, des cryovolcans.

“Ces cryovolcans sont très grands et très étranges, nous savions donc que les caractéristiques elles-mêmes existaient depuis que les premières images de Pluton ont été renvoyées en juillet 2015 par le vaisseau spatial New Horizons”, a déclaré Kelsi Singer, scientifique planétaire et scientifique adjointe du projet. de la mission New Horizons de la NASA, a déclaré ZME Science. “Cependant, nous n’étions pas tout à fait sûrs de ce qu’ils étaient parce qu’ils sont différents de tout ce qui se trouve dans le système solaire. Après avoir examiné toutes les données renvoyées par New Horizons, y compris les images, les données de composition et la topographie des éléments, nous avons réalisé que la meilleure façon de former ces éléments et vraiment le seul moyen étant donné les données était le volcanisme glacial.

Singer et ses collègues ont analysé des images couvrant un grand bassin d’impact, en examinant la géographie et la géomorphologie de la région. À en juger par l’aspect de cette zone, Pluton a un tas de grands volcans, y compris une grande structure qui ressemble au Mauna Loa à Hawaï, l’un des plus grands volcans de la Terre.

Pluton a un noyau rocheux qui produit de la chaleur tout comme la Terre, grâce à la désintégration d’éléments radiogéniques, explique Singer. Mais Pluton est beaucoup plus petit que la Terre et produit beaucoup moins de chaleur à l’intérieur.

“Par conséquent, nous pensions que Pluton ne pourrait pas avoir beaucoup d’activité géologique à l’heure actuelle. Mais ces jeunes caractéristiques signifient qu’il doit y avoir eu une source de chaleur plus importante que prévu pour permettre à la matière glacée d’être mobile à la surface de Pluton au moins assez longtemps pour former ces caractéristiques », a déclaré Singer à ZME Science.

Parce qu’il y a moins de chaleur à l’intérieur de Pluton, ces volcans n’émettent pas de lave en fusion comme sur Terre, mais plutôt un mélange de liquides. Singer dit que ce n’est probablement pas de l’eau liquide que ces volcans entrent en éruption, mais plutôt un liquide « boueux ».

Vue en perspective de la région volcanique glacée de Pluton. Crédits image : NASA/Laboratoire de physique appliquée de l’Université Johns Hopkins/Institut de recherche du Sud-Ouest/Isaac Herrera/Kelsi Singer.

Le terrain que les chercheurs ont analysé ici n’est pas marqué par des cratères d’impact, ce qui suggère qu’il est relativement jeune dans l’histoire géologique de Pluton. À son tour, cela signifie également que les volcans y sont relativement jeunes. Mais il y a encore beaucoup de choses que nous ignorons à leur sujet, soulignent les chercheurs. Ces volcans se sont probablement formés à travers plusieurs épisodes de matériaux extrudés à la surface, mais nous ne savons pas si cela se produit encore aujourd’hui et si les volcans sont toujours actifs, mais ils « pourraient certainement l’être », dit Singer.

Mais les volcans sont uniques dans notre système solaire, et ils sont si spéciaux qu’ils ne pourraient pas seulement nous dire quelques choses sur Pluton, mais sur le fonctionnement du cryovolcanisme en général.

“Nous avons trouvé un vaste champ de volcans glacés, contrairement à tout ce que nous avons vu dans le système solaire. Cela nous dit à la fois que Pluton est plus actif géologiquement dans son passé récent que nous ne le pensions, et cela nous aide à comprendre comment le volcanisme glacial peut fonctionner », note Singer.

Il est frappant que nous puissions en dire autant sur quelque chose d’aussi lointain. Pluton se trouve à plus de 4,6 milliards de kilomètres de la Terre, et jusqu’à récemment, nos meilleures images de Pluton n’étaient guère plus que des mugshots flous et pixélisés. Mais la mission New Horizons a changé tout cela. La mission a été lancée en 2006 et s’est approchée de Pluton en 2015, envoyant une mine d’images pour analyse. Il reste encore beaucoup d’images à analyser et les données sont disponibles pour tout le monde.

« La science planétaire est à la fois stimulante et gratifiante. Il est étonnant que nous, en tant que société humaine, ayons ces images de nombreux endroits du système solaire afin que nous puissions mieux comprendre comment le système solaire s’est formé. Chaque fois que nous allons dans un nouvel endroit, nous trouvons des choses auxquelles nous ne nous attendions pas, et cela nous permet d’apprendre de nouvelles choses ! Les images et les données de la mission New Horizons sont publiquement accessibles à quiconque dans le monde pour les regarder et les analyser », ajoute Singer.

Quant à Pluton, les recherches ne font que commencer. Il reste beaucoup de mystères à découvrir aux confins du système solaire, et cela nécessitera beaucoup plus de travail. En plus d’analyser des images, Singer et ses collègues souhaitent effectuer de nombreux travaux de modélisation et de laboratoire pour comprendre comment les matériaux à la surface de Pluton fonctionnent à des températures aussi froides.

L’étude a été publiée dans nature.

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