Les changements génétiques signifient-ils que le virus n’est “plus le COVID-19” ?

Cette semaine, le sous-type BA.2 d’Omicron est devenu dominant aux États-Unis, démontrant que plus de deux ans après le début de la pandémie, le SRAS-CoV-2, le virus qui cause le COVID, continue d’évoluer et de se propager.

La propagation de nouvelles variantes signifie qu’il est plus facile pour les gens d’attraper le COVID deux fois. L’une de ces personnes était le milliardaire américain Elon Musk.

La demande

Le 28 mars, Elon Musk, PDG de Tesla et SpaceX tweeté qu’il a “soi-disant” le COVID après l’avoir attrapé une fois auparavant en 2020.

Musk a déclaré que le SRAS-CoV-2, le virus qui cause le COVID, est “le virus de Thésée” – une référence à l’expérience de pensée philosophique appelée le navire de Thésée, qui demande si un objet peut toujours être considéré comme le même objet si tous de ses composants sont remplacés.

Il a également demandé: “Combien de changements de gènes avant que ce ne soit plus le COVID-19?”

Les faits

Alors, le SRAS-COV-2 est-il vraiment le “virus de Thésée ?”

Sarah Otto est biologiste de l’évolution à l’Université de la Colombie-Britannique au Canada. Elle a dit Newsweek que les virus “peuvent évoluer au point où ils sont suffisamment distincts pour être appelés non seulement une variante, mais une souche entièrement nouvelle ou un agent pathogène”.

“Dans une certaine mesure, Omicron provoque une maladie sensiblement différente des variantes précédentes du SRAS-COV-2”, a-t-elle déclaré. “Si Omicron n’avait pas émergé pendant la pandémie de COVID-19, nous pourrions être tentés de l’appeler une maladie différente.”

Le défi, a-t-elle dit, était de savoir à quel moment un virus devait être appelé un virus complètement différent ou simplement une autre variante. “En fin de compte, ce sont les étiquettes qui nous sont utiles. En qualifiant Omicron de ‘variante du COVID-19’, nous le comprenons mieux.”

Nicola Stonehouse est professeur de virologie moléculaire à l’Université de Leeds au Royaume-Uni. Newsweek que pour qu’une variante du SRAS-CoV-2 soit classée comme un virus complètement différent, il ne devrait pas y avoir de protection croisée contre lui.

“Cela signifierait qu’une infection et/ou une vaccination antérieures n’offriraient aucune protection”, a déclaré Stonehouse. “Je pense que nous sommes loin de cette position, heureusement!”

Andrew Rambaut est professeur d’évolution moléculaire à l’Université d’Édimbourg. Il a déclaré que la dénomination des virus est en effet basée sur des seuils de différences génétiques, mais ne tient pas compte du fait que les virus évoluent rapidement.

“Par exemple, le VIH-1 est énormément plus diversifié à l’échelle mondiale aujourd’hui qu’il ne l’était lorsqu’il a été séquencé pour la première fois dans les années 80”, a déclaré Rambaut. Newsweek. “S’il était découvert maintenant et caractérisé, il serait probablement divisé en de nombreux groupes différents.”

“Le SRAS-CoV-2 sera défini comme le premier virus caractérisé fin 2019 et tous les descendants, quel que soit le degré de détournement.”

“Il se peut qu’il diverge en deux ou plusieurs lignées co-circulantes et celles-ci pourraient recevoir des noms, comme les lignées Yamagata et Victoria du virus de la grippe B.”

Il a cependant noté quelques exceptions. L’un serait si le SRAS-CoV-2 devait se combiner avec un autre type de coronavirus en circulation, auquel cas “celui-ci recevrait probablement un nouveau nom”.

Une autre possibilité serait l’émergence d’un autre virus du même réservoir animal qui a peut-être engendré le SRAS-CoV-2. Ceci, a déclaré Rambaut, “s’appellerait probablement SARS-CoV-3”.

La décision

À moitié vrai.

Les experts ont déclaré qu’il est hypothétiquement possible qu’un virus – y compris le SRAS-COV-2 – évolue tellement qu’il ne peut plus être considéré comme le même virus qu’il était autrefois. Mais, disent les scientifiques, ce n’est pas le cas avec COVID en ce moment.

FACT CHECK PAR NEWSWEEK

Virus Covid et Elon Musk
À gauche : une photo d’archive d’une illustration de cellules de coronavirus. À droite : Elon Musk vu parler lors d’un événement à Washington, DC, en mars 2020. Musk a récemment tweeté qu’il avait attrapé le COVID pour la deuxième fois.
Getty

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