Même les courants dans les profondeurs de l’océan ne peuvent échapper aux effets du changement climatique

Nous savons que le réchauffement climatique affecte les courants océaniques de diverses manières, mais des questions subsistent sur le fonctionnement exact de cette relation. Une nouvelle étude tente de répondre à certaines de ces questions.

Les scientifiques se sont penchés sur des données remontant à 66 millions d’années sur 293 sites, examinant les lacunes dans les couches sédimentaires, appelées hiatus, pour comprendre la force variable des courants océaniques au cours des millénaires et son lien avec les changements de température.

Cela a fourni une mine de données supplémentaires au-delà des quelque 30 années d’imagerie satellite que les chercheurs utilisaient traditionnellement pour observer comment l’activité des courants océaniques change à mesure que la température du globe continue d’augmenter.

“Les données satellitaires généralement utilisées pour informer les modèles océaniques ne couvrent que quelques décennies, ce qui conduit à une mauvaise compréhension de la variabilité océanique à plus long terme”, explique la sédimentologue Adriana Dutkiewicz de l’Université de Sydney en Australie.

“Cela nous a incités à examiner les archives géologiques des grands fonds pour déchiffrer ces changements.”

L’équipe a découvert qu’au cours des 13 derniers millions d’années, à mesure que la Terre s’est progressivement refroidie, les interruptions dans l’enregistrement des sédiments sont devenues moins fréquentes. Cela suggère que la vitesse du courant dans les parties les plus profondes de l’océan a globalement ralenti.

En comparaison, dans la période du «climat de serre» qui a précédé l’ère de refroidissement de 13 millions d’années, la circulation océanique profonde semblait être beaucoup plus active. À cette époque, les températures mondiales auraient été de 3 à 4 ° C (5,4 à 7,2 ° F) plus chaudes qu’elles ne le sont aujourd’hui.

Il n’est pas nécessaire de vivre au fond de la mer pour être affecté par les fluctuations des courants océaniques : ces tourbillons profonds ont une influence sur tout, des grands régimes météorologiques à la répartition de la vie marine.

“Une rupture de sédimentation indique des courants marins profonds vigoureux, tandis qu’une accumulation continue de sédiments indique des conditions plus calmes”, explique le géophysicien Dietmar Müller de l’Université de Sydney.

“La combinaison de ces données avec des reconstructions de bassins océaniques a permis aux géologues de suivre où et quand ces ruptures de sédiments se sont produites.”

Plus nous en savons sur le passé, meilleures seront nos prédictions lorsqu’il s’agira de modéliser comment le réchauffement climatique modifiera les océans à l’avenir. L’océan a déjà absorbé une énorme quantité de carbone et de chaleur en excès.

Des études antérieures indiquent que pendant les périodes de réchauffement climatique, les océans peuvent piéger plus de carbone, principalement via le plancton utilisant du carbone dissous pour construire leurs coquilles, puis dérivant vers le fond de l’océan après la mort, piégeant le carbone absorbé.

Ce qui est également clair maintenant, c’est qu’il y aura probablement plus d’activité dans les profondeurs des océans à mesure que les températures sur Terre continueront d’augmenter. Des recherches futures seront nécessaires pour évaluer exactement comment cela va affecter l’équilibre de la vie et de l’atmosphère.

“Avance rapide jusqu’à aujourd’hui, des études indépendantes utilisant des données satellitaires suggèrent que la circulation océanique à grande échelle et les tourbillons océaniques sont devenus plus intenses au cours des deux à trois dernières décennies de réchauffement climatique, ce qui confirme nos résultats”, déclare Müller.

La recherche a été publiée dans Géologie.

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