“Nous ne pouvons pas nous permettre de nous tromper”: déplacer les possums de Leadbeater est risqué – mais c’est leur seule chance | Les espèces menacées

Alors que le crépuscule est tombé chaque nuit depuis sept jours, Dan Harley et Arabella Eyre se sont tournés l’un vers l’autre et ont dit: “Ils vont sortir maintenant.”

Il y a une semaine, le couple a exécuté un plan risqué pour déplacer cinq minuscules opossums de Leadbeater – chacun à peu près aussi lourd qu’une pomme et de la taille d’un poing – de leur dernier trou de culasse restant à Victoria vers une nouvelle maison dans un marais forestier, trois heures ‘ s’en aller en voiture.

“Avec seulement 33 restants, nous ne pouvons pas vraiment nous permettre de nous tromper”, déclare le Dr Harley, écologiste principal au Zoos Victoria. “Il y a un risque très élevé et il faut beaucoup de choses pour qu’ils réussissent.”

Ce petit marsupial en danger critique d’extinction est l’emblème faunique de Victoria, que l’on pensait perdu à jamais jusqu’à sa redécouverte en 1961.

Le défrichement et l’exploitation forestière depuis l’invasion européenne ont décimé l’habitat de l’opossum des marais de cendres de montagne. Le feu de brousse du samedi noir de 2009 a brûlé près de la moitié de leur habitat restant.

Deux Leadbeater génétiquement distincts composent l’espèce et sont classés en tant que variété des hautes terres ou des basses terres. Harley dit qu’il ne reste probablement que quelques milliers d’opossums des hautes terres – un nombre effroyablement bas.

Mais l’existence de l’opossum des basses terres – que l’on croyait éteint jusqu’à sa redécouverte en 1986 – est encore plus précaire.

Dan Harley installant un nichoir pour les opossums de Leadbeater. Photographie: Zoos Victoria

Il s’est accroché dans une bande de forêt de seulement 4 km de long et d’environ 100 mètres de large dans la réserve de conservation de la nature de Yellingbo – à environ 50 kilomètres à l’est du CBD de Melbourne.

Harley surveille ce groupe depuis 25 ans. Les chiffres sont maintenant si bas qu’il n’est pas nécessaire de les estimer. Chacun est documenté. Il n’en reste plus que 33, dont les cinq qui ont été transférés il y a une semaine.

La modélisation suggère qu’avec un si petit nombre laissé à l’état sauvage – et sans succès pour les reproduire en captivité – les Leadbeaters des plaines auront disparu d’ici quelques décennies.

Un seul feu de brousse pourrait en être la fin. Sous le réchauffement climatique, ce risque augmente. Pour le groupe de plaine, une translocation est devenue de plus en plus urgente.

“Mais l’alternative est de les surveiller jusqu’à leur extinction”, explique Harley. “Nous en sommes au point où le risque de ne rien faire est plus grand que le risque de se tromper.”

Une nouvelle maison

Mardi dernier à l’aube, après que les opossums se soient blottis pour leur sommeil diurne à Yellingbo, les trous d’entrée de 5 cm ont été bouchés avec un chiffon. Les possums à l’intérieur avaient déjà de minuscules émetteurs radio attachés quelques semaines auparavant.

Les boîtes, contenant deux groupes familiaux de cinq personnes, ont été démontées, conduites pendant trois heures dans une forêt près de Mansfield, dans le nord-est de l’État, et fixées à quelques mètres sur des gommes de marais de montagne.

Alors qu’il faisait encore jour et que les opossums dormaient encore, la collègue de Harley, Arabella Eyre, a sorti le chiffon et s’est faufilée en bas de l’échelle.

“Cela ressemble à une course folle et il y a une montée d’adrénaline. Je pars aussi discrètement que possible », explique Eyre, un agent de terrain de Zoos Victoria qui travaille avec l’opossum de Leadbeater depuis cinq ans.

Pour les aider à démarrer, Eyre et Harley ont préparé de la nourriture pour les nouveaux arrivants (un mélange de nectar, de protéines en poudre et d’œufs). Cela sera progressivement réduit.

Arabella Eyre suit par radio les opossums du Leadbeater.
Arabella Eyre suit par radio les opossums du Leadbeater. Photographie: Zoos Victoria

Chaque jour – “comme un grand frère bienveillant” – Eyre a passé des heures à revoir les images de la caméra des opossums dans leurs tanières et leurs stations d’alimentation et à vérifier les données de l’émetteur.

Elle fait des rêves à leur sujet et se demande si les opossums sont conscients qu’ils sont surveillés ou s’ils pensent à la façon dont la nourriture arrive. « Je me pose souvent la question. Mais je ne pense pas qu’ils m’entendent jamais. »

Harley décrit les opossums comme “comme une créature de la Terre du Milieu de Tolkien” qui émerge au crépuscule comme des “petits sprites”.

« Ils sont super rapides et super silencieux. Ils vont apparaître, puis ils sont partis et vous n’entendez plus rien. »

Eyre dit que le nouveau site pourrait théoriquement prendre en charge jusqu’à 100 nouveaux opossums, mais étant donné leur nombre scandaleusement bas, il n’y en a qu’un certain nombre que l’équipe peut déplacer.

“Il revient aux opossums d’augmenter leur nombre”, dit-elle.

Dans le cadre du travail de l’équipe de récupération de l’opossum – qui comprend le ministère de l’Environnement, des Terres, de l’Eau et de la Planification et des Parcs Victoria du gouvernement victorien – tout le côté est de l’État a été sondé à la recherche de lieux de translocation.

“Paysage radicalement modifié”

Fin 2020, 11 ont été emmenés dans une grande parcelle de forêt à Wallaby Creek. Mais en seulement trois mois, l’équipe a commencé à trouver des colliers radio sans opossum.

Les chats en avaient probablement pris sept et le jour du Nouvel An 2021, la décision a été prise de lancer une évacuation d’urgence pour attraper et ramener les quatre opossums restants dans la sécurité relative de Yellingbo.

Les prédateurs de l’opossum sur ce site de translocation échoué étaient dominés par les chats sauvages, mais sur le nouveau site, il s’agit principalement de renards envahissants. Harley pense que les chiens sauvages de la région pourraient occuper les renards, réduisant ainsi le risque pour les opossums.

Une deuxième translocation a eu lieu en novembre dernier pour tester le nouveau site. Les huit colons pionniers sont toujours là, et il y a des bébés.

Harley dit que les tactiques pour sauver l’opossum étaient à l’origine considérées comme une séquence, la restauration de l’habitat et la reproduction en captivité venant en premier – chacune prenant cinq ans ou plus. La translocation devait être la dernière étape.

«Mais nous devons faire tout cela simultanément. Nous avons dépensé des millions pour restaurer l’habitat, mais nous ne l’avons pas fait assez rapidement. Nous devons être agressifs et proactifs maintenant », dit-il.

« C’est à l’absence de ces forêts marécageuses que nous continuons de nous heurter. Ce sont des pâturages maintenant et les gens oublient qu’ils étaient autrefois des forêts.

“Nous recherchons des solutions dans ce paysage radicalement modifié.”

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