L’augmentation alarmante des tests génétiques complexes dans la sélection d’embryons humains


Une cellule est prélevée sur un embryon humain créé à l’aide de in vitro fécondation afin qu’il puisse être examiné pour les troubles génétiques.Crédit : Pascal Goetgheluck/SPL

L’émergence d’entreprises qui proposent aux futurs parents des tests génétiques complexes sur les embryons avant in vitro La fécondation (FIV) a alarmé les généticiens et les bioéthiciens. Les entreprises prétendent être en mesure de prédire le risque de nombreuses maladies courantes, y compris celles influencées par des dizaines, voire des centaines de gènes. Les personnes subissant une FIV se voient alors offrir la possibilité de sélectionner un embryon avec un risque relatif perçu faible de développer de telles maladies.

Les chercheurs ont raison de s’inquiéter. La sélection d’embryons sur la base de ces prédictions n’est pas encore étayée par la science. De plus, les implications sociales de l’utilisation de tests génétiques complexes pour choisir des embryons n’ont pas encore été pleinement prises en compte. Certains scientifiques sont complètement opposés à cette pratique, tandis que d’autres reconnaissent qu’avec prudence, au fur et à mesure que les données s’accumulent, il pourrait y avoir des avantages, mais réalisent qu’elle doit être réglementée. Une étude publiée dans Médecine naturelle1 le 21 mars qui explique une partie de la méthodologie derrière la détermination de ce qu’on appelle les scores de risque polygénique attire l’attention sur la pratique – mais ne dissipe pas les craintes des scientifiques.

Certaines autorités sanitaires du monde réglementent l’utilisation de tests génétiques simples parallèlement à la FIV, mais beaucoup ne le font pas. Le but de ces tests est de réduire les chances qu’un parent transmette une maladie héréditaire à son enfant à naître. Cela se fait généralement dans le cas de maladies rares et dévastatrices causées par des mutations dans un seul gène. Au Royaume-Uni, par exemple, des tests ont été approuvés par la Human Fertilization and Embryology Authority pour plus de 600 troubles héréditaires, dont la maladie de Tay-Sachs et les cancers du sein causés par des mutations dans les gènes. BRCA1 et BRCA2.

Mais les maladies les plus courantes, telles que le diabète de type 2, sont associées à des mutations non pas dans un seul gène, mais dans plusieurs, voire des milliers. Pour comprendre les contributions génétiques à ces conditions, les chercheurs ont analysé les séquences d’ADN de plusieurs milliers de personnes atteintes de la maladie et les ont comparées à l’ADN de personnes qui ne l’ont pas, à la recherche de variantes génétiques associées à un risque plus élevé de développer la condition. Cette information est ensuite convertie en un score de risque global qui estime le risque relatif d’une personne en développement d’un trouble donné.

L’ambition est que, à mesure que les études génétiques continuent d’échantillonner des populations plus largement et plus profondément, les scores de risque polygénique deviendront plus précis et pourraient éventuellement être utilisés pour guider les stratégies de traitement et de prévention. Mais il existe un consensus sur le fait que les scores ne sont pas encore prêts à être utilisés au-delà des études de recherche.

Étude de faisabilité

Dans la dernière étude, les auteurs – dont la plupart travaillent pour des entreprises impliquées dans la FIV ou les tests génétiques – relèvent le défi technique de prédire des séquences génomiques précises à partir des petites quantités d’ADN disponibles à partir d’une ou deux cellules biopsiées à partir d’un embryon. Les chercheurs ont construit des séquences pour plus de 100 embryons en analysant des centaines de milliers de sites dans les génomes des embryons à l’aide d’une technique appelée génotypage, qui nécessite moins d’ADN que le séquençage du génome entier. Ils ont ensuite combiné ces données avec des séquences du génome entier des parents pour remplir le reste des séquences d’ADN et, dans dix cas, comparé au génome reconstruit d’un embryon avec la séquence complète du génome de l’enfant né résultant. Ils ont découvert qu’ils étaient capables de déduire la séquence correcte du génome sur les sites utilisés pour calculer les scores de risque polygénique pour 12 conditions – y compris le diabète, certains types de maladies cardiaques et plusieurs formes de cancer et de maladies auto-immunes – avec une précision de 97 à 99 %.

Les auteurs disent que cette technique – qui a été évaluée par des pairs – établit la faisabilité de l’évaluation des régions génomiques nécessaires pour calculer un score de risque polygénique pour un embryon. Mais cette capacité technique n’est pas la principale raison d’inquiétude et de débat sur l’utilisation des scores de risque polygénique dans la sélection d’embryons pour la FIV.

Il existe de nombreuses autres préoccupations entourant la pratique. La première est que les scores ont été développés sur la base d’études d’association à l’échelle du génome qui ont fortement échantillonné l’ADN de personnes d’origine européenne. Bien que des efforts soient en cours pour diversifier ces bases de données, les scores actuellement disponibles ne sont pas basés sur un sous-ensemble suffisamment diversifié de personnes. Même parmi les Européens blancs, les scores de risque polygénique ne sont parfois prédictifs que dans des sous-ensembles étroits de cette population – potentiellement, en partie, en raison d’interactions mal comprises entre les contributions génétiques et environnementales à une condition.

De plus, les scientifiques ne comprennent pas encore pleinement comment la sélection d’embryons présentant un risque relatif plus faible pour une maladie peut influencer la sensibilité à d’autres conditions. La variation génétique peut avoir un certain nombre d’effets – un phénomène connu sous le nom de pléiotropie – et une séquence d’ADN associée à une caractéristique bénéfique pourrait également augmenter le risque d’une caractéristique préjudiciable.

Bon nombre de ces scores polygéniques sont utilisés pour prédire le risque de troubles qui surviennent plus tard dans la vie, sans aucun moyen d’intégrer les changements potentiels de l’environnement qui pourraient survenir au cours de cette période. Un enfant né aujourd’hui ne souffrira probablement pas de maladie cardiaque ou de diabète pendant des décennies, et il n’y a aucun moyen de savoir quels traitements ou mesures préventives seront disponibles d’ici là, ou quels changements dans l’environnement pourraient avoir eu lieu.

Dommages potentiels

Les préoccupations concernant les populations sous-représentées et la pléiotropie pourraient être résolues par des recherches supplémentaires. Mais les évaluations des risques polygéniques sont déjà commercialisées directement auprès des consommateurs (et pas seulement pour la FIV) dans certains pays, dont les États-Unis et le Japon. Il n’est pas clair dans quelle mesure les individus sont conseillés sur les incertitudes et les risques de la technique. Pendant ce temps, les scores de ces évaluations pourraient être nocifs. Ils pourraient déclencher la destruction inutile d’embryons viables ou inciter les femmes à subir des cycles supplémentaires de stimulation ovarienne pour collecter plus d’ovocytes.

Dans certaines régions, il y a peu de réglementation de la FIV et une longue histoire de technologies de FIV balayant le marché avec peu de preuves qu’elles améliorent les chances de conception ou offrent des avantages pour la santé aux enfants nés grâce à la technologie. Pendant ce temps, la FIV est une grande entreprise : le marché mondial était d’environ 14 milliards de dollars américains en 2020 et devrait plus que doubler, pour atteindre 34 milliards de dollars, d’ici 2028, selon Grand View Research, une société d’études de marché basée à San Francisco, en Californie.

Pour l’instant, les futurs parents qui recherchent une FIV ne devraient pas se voir proposer des scores de risque polygénique pour les maladies à moins qu’ils ne fassent partie d’essais cliniques rigoureux. Les sociétés professionnelles devraient le dire clairement à leurs membres – comme certaines l’ont déjà fait – et devraient publier des directives sur la manière dont les participants à ces essais évitent de leur donner de faux espoirs ou de craindre pour la santé de leurs enfants. Les conseillers en génétique doivent être formés pour faire de même.

Ces tests exigent une discussion sociale plus large. De par leur complexité, les scores de risque polygénique ouvrent également la porte à l’évaluation non seulement du risque de maladie, mais aussi de traits tels que la taille ou l’intelligence. À l’heure actuelle, on n’en sait pas assez sur les contributeurs génétiques à ces traits pour développer des tests significatifs qui permettraient aux futurs parents de sélectionner des embryons. Mais ces données sont en route et la technologie va évoluer rapidement – ​​il est plus que temps de discuter jusqu’où elle devrait aller.

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