Singin ‘in the Rain à 70 ans: la comédie musicale hollywoodienne reste gagnante | Chanter sous la pluie

Singin ‘in the Rain n’a pas été exactement conçu comme un chef-d’œuvre. Arthur Freed, chef de l’unité des comédies musicales à la MGM, avait un arrière-catalogue de chansons – pas toutes des classiques – qu’il avait co-écrites pour divers films au studio entre 1929 et 1939, et avait l’idée d’enchaîner ensemble comme partition pour une seule nouvelle comédie musicale. Les scénaristes Betty Comden et Adolph Green ont été embauchés pour bricoler une histoire autour des airs disparates; Howard Keel, un baryton-basse solide de l’écurie MGM qui s’était acquitté de manière respectable dans Annie Get Your Gun, a été désigné comme chef de file.

En tant que producteur, Freed avait tendance à alterner des comédies musicales de prestige artistiquement ambitieuses – une semaine seulement avant la première de Singin ‘in the Rain, il a décroché l’Oscar du meilleur film pour le ravissant ballet pop de Vincente Minnelli, Un Américain à Paris, avec une partition joyeuse et brillante. remplissage jetable. (Vous vous souvenez de Pagan Love Song? La Belle de New York? Non?) Au départ, on aurait pu s’attendre à ce que Singin ‘in the Rain, sommairement conçu, tombe fermement sur la liste B.

Mais cela aurait compté sans Gene Kelly et Stanley Donen, à ce moment-là une sorte d’équipe de rêve pour Freed et MGM. Leur premier film en tant que duo réalisateur-chorégraphe, les marins en congé On the Town, avait élevé son matériau poids plume avec un esprit visuel et un mouvement agité; séparément, Donen avait apporté un flash aux pieds légers à sa direction du véhicule Fred Astaire Royal Wedding, tandis que la célébrité de Kelly avait atteint un sommet avec Un Américain à Paris. Lorsque la production de ce dernier s’est terminée, rendant Kelly disponible, le scénario de Singin ‘in the Rain lui a été transmis. Des modifications ont été apportées. Le reste, comme on dit, appartient à l’histoire.

L’histoire, bien sûr, met du temps à prendre forme. En 1952, Freed aurait probablement été surpris d’apprendre que Singin ‘in the Rain, plutôt qu’An American in Paris, deviendrait finalement la plus canonisée de toutes les comédies musicales hollywoodiennes – celle régulièrement citée même par des non-acolytes du genre comme l’un des plus grands films jamais réalisés. (Dans les quatre dernières éditions du sondage décennal des critiques de Sight & Sound, il a toujours été la comédie musicale la mieux notée, se classant deux fois dans le top 10 de tous les temps.) À sa sortie, cependant, il n’a pas été traité comme une sorte de Étape importante. Les critiques et le box-office étaient bons sinon phénoménaux; l’Académie, qui avait prodigué six Oscars à Un Américain à Paris l’année précédente, n’avait accordé à Singin’ in the Rain que deux nominations à peine. (Même les Globes ont remis leur meilleur prix musical au véhicule terne de Susan Hayward With a Song in My Heart à la place.)

En le regardant 70 ans plus tard, vous pouvez comprendre pourquoi une industrie alors préoccupée par le prestige et le spectacle télévisé a pris le temps de respecter le film. Rien à propos de Singin ‘in the Rain ne s’annonce comme de l’art, ni même comme un grand événement: c’est un film si léger sur ses pieds qu’il donne l’impression que son divertissement mélangeant les genres semble trompeusement facile. Le scénario mélange la comédie romantique chaleureuse, la satire hollywoodienne enjouée et la rêverie fantaisiste de Broadway avec une vitesse décontractée, sans jamais chercher de punchlines ou de pathos ; il y a parfois une négligence du juke-box dans les placements de chansons qui correspond à l’insouciance générale du film. Plisser légèrement les yeux sur l’écran, et vous pouvez voir la comédie musicale B douce, amusante et jetable que cela aurait pu être, avec un casting plus terne et un peu moins de soin de la direction.

Mais alors, juste au moment où vous vous installerez dans le groove ensoleillé et sans effort du film – en vous demandant, au milieu de votre plaisir, si c’est peut-être un cran moins magistral que ce dont vous vous souveniez ou qu’on vous avait dit – Donen et Kelly vous ont frappé avec un coup de foudre pur- magie en bouteille. Il est étonnamment lent de commencer en tant que comédie musicale : le premier numéro musical à grande échelle du film arrive près d’une demi-heure, avec la physique idiote de Donald O’Connor faisant un numéro de gymnastique époustouflant du mousseux Make ‘Em Laugh – l’un des deux seuls de nouvelles chansons composées pour le film, et une contrefaçon éhontée de Be a Clown de Cole Porter. Vous n’avez pas besoin de fraîcheur musicale avec ce dynamisme dans la livraison.

Photographie: Mgm / Allstar

Il ne fait que se réchauffer. L’ouverture romantique You Were Meant for Me est mise en scène d’un romantisme à couper le souffle, coincée entre toutes les farces loufoques du film. Une scène sonore vide, baignée d’un crépuscule artificiel de barbe à papa, meublée uniquement d’une échelle – un terrain de jeu clairsemé pour les effets évanouis de la chorégraphie de Kelly. Et pourtant, cela aussi est éclipsé par la pièce maîtresse véritablement emblématique du film, le numéro unique sans lequel, malgré tous ses autres délices à la guimauve, Singin ‘in the Rain ne serait pas aussi durablement rappelé. (Quel serait-il même intitulé, pour commencer?) Un paysage de rue en studio, trempé de pluie artificielle; un lampadaire devenu partenaire de danse ; Kelly plus souple qu’aucun homme ne l’a jamais été dans un costume en tweed détrempé.

Ce n’est pas le décor le plus laborieux du film: beaucoup plus de main-d’œuvre, de sabots et de conception de la production ont été investis dans la séquence de pitch étendue de Broadway Melody, avec ses décors changeants, ses bannières de tissu virevoltantes et son camée torride et aux longues jambes de Cyd Charisse. Pourtant, ce long numéro n’est pas la première, la deuxième ou même la dixième chose dont vous vous souvenez à propos de Singin ‘in the Rain ; son but arbitraire et son placement dans les procédures ont fonctionné comme un méta-commentaire intelligent sur la narration délabrée de la comédie musicale hollywoodienne standard, rendant sa conception somptueuse quelque peu délibérément autodestructrice.

Ce n’est certainement pas à la hauteur d’un seul danseur fredonnant un air et pataugeant dans une flaque d’eau, et c’était peut-être le but. Situé à la fin des années 1920, le film dépeint un Hollywood en transition, jetant tout à l’écran pour survivre alors que les muets ont cédé la place aux parlants. Pendant ce temps, son envoi d’excès de production provoqués par la panique était opportun en 1952. La fixation des studios avec des épopées grand écran surdimensionnées, visant à lutter contre la menace du petit écran, a commencé à saigner dans l’humble comédie musicale, changeant la forme du genre en ce que deviendrait finalement la forme gargantuesque des superproductions des années 1960 comme My Fair Lady et The Sound of Music. (Vendredi, révélateur, gagnerait un autre Oscar du meilleur film des années 1950, pour l’excès de frou-frou hyper décoré de Gigi.)

À sa manière traînante et infusée, cependant, Singin ‘in the Rain a appelé Hollywood à refroidir ses jets, à respirer et à apprécier une mise en scène plus simple : un peu de danse, un peu de rire, un peu de romance, un peu de mauvais temps. Cela n’aurait peut-être pas semblé très important à l’époque. Mais il a atteint 70 avec à peine une ride.

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