Le changement climatique frappe inégalement les pingouins en Antarctique

Les manchots Adélie ont connu des moments difficiles sur le côté ouest de la péninsule antarctique, où le réchauffement lié au changement climatique s’est produit plus rapidement que presque partout ailleurs sur la planète. Cela et d’autres facteurs ont entraîné de fortes baisses des populations d’Adélie au cours des dernières décennies.

Mais côté est, c’est une autre histoire.

“C’est juste un accident de train complet sur le côté ouest de la péninsule”, a déclaré Heather J. Lynch, écologiste statistique à l’Université de Stony Brook qui étudie les populations de manchots et leur évolution. “Mais du côté est, les populations sont stables et en bonne santé.”

Dr. Lynch utilise l’imagerie satellite dans une grande partie de son travail, mais organise également des expéditions d’arpentage de manchots dans la péninsule, la partie la plus septentrionale du continent antarctique. Lors de la dernière, en janvier, trois de ses doctorants actuels et anciens ont fait le décompte, sur des îles situées à l’est de la péninsule dans la mer de Weddell.

Leurs travaux ont montré que les populations d’Adélie y ont peu changé depuis les précédents comptages effectués au cours des deux dernières décennies. Cela suggère qu’à mesure que le réchauffement climatique se poursuit et que les populations d’Adélie diminuent dans d’autres parties du continent, le Weddell pourrait rester un refuge important pour les oiseaux.

“C’est une belle confirmation que là où le climat n’a pas changé de façon aussi spectaculaire, les populations n’ont pas changé de façon spectaculaire”, a déclaré le Dr. dit Lynch.

La mer de Weddell est notoirement glacée, en raison d’un courant rotatif, ou gyre, qui maintient une grande partie de la banquise dans la mer pendant des années. La glace rend la navigation difficile pour la plupart des navires. (Le Weddell est l’endroit où le navire Endurance de l’explorateur Ernest Shackleton a été écrasé par la glace il y a un siècle. L’épave a été retrouvée le mois dernier.)

Au fil des années, le Dr. Les étudiants de Lynch ont effectué des enquêtes sur les pingouins à partir de “navires d’opportunité”, naviguant souvent sur des navires de croisière en échange de conférences et d’aide. Sur la péninsule antarctique, ces navires restent généralement du côté ouest et les réglementations limitent les visites à terre à un ensemble spécifique de colonies.

Le voyage de janvier était à bord d’un navire de Greenpeace qui s’est aventuré autour de la pointe de la péninsule dans le nord-ouest de Weddell. “C’est un endroit où nous voulions aller”, a déclaré le Dr. dit Lynch. “Beaucoup de ces colonies n’avaient pas été visitées depuis très longtemps, voire jamais.”

Les trois chercheurs – Michael Wethington, Clare Flynn et Alex Borowicz – ont utilisé des drones et des comptages manuels pour déterminer le nombre de poussins dans les colonies de Joinville, Vortex, Devil et d’autres îles.

Le comptage manuel prend du temps, a déclaré Mme. Flynn, doctorant en première année à Stony Brook. Les compteurs identifient une zone spécifique au sein d’une colonie – peut-être un groupe de nids ou une zone délimitée par les sentiers pédestres des oiseaux – et comptent tous les poussins à l’intérieur trois fois pour garantir l’exactitude. À Penguin Point, une colonie particulièrement tentaculaire sur l’île Seymour qui abrite 21 500 poussins, le comptage a duré deux jours. (Les Adélies produisent normalement deux poussins par couple reproducteur chaque année.)

“Cela devient fastidieux de les compter trois fois”, a déclaré Mme. dit Flynn. “Mais c’est juste un endroit tellement incroyable et un travail tellement incroyable à faire.” Et les oiseaux peuvent être divertissants, dit-elle, comme lorsqu’un poussin affamé poursuit furieusement un parent exigeant de la nourriture.

Les Adélies font partie des espèces de manchots les plus nombreuses trouvées en Antarctique, avec environ 3,8 millions de couples reproducteurs dans des colonies réparties sur tout le continent. Ils utilisent leur bec pour ramasser de petites pierres pour faire des nids sur la terre ferme. Les poussins éclosent vers novembre, à la fin du printemps de l’hémisphère sud, et les parents les gardent à tour de rôle et recherchent de la nourriture qu’ils régurgitent pour leur progéniture. Péninsule Antarctique Les Adélies sont exigeantes quant à leur alimentation : elles ne mangent que du krill, un petit crustacé, bien qu’ailleurs elles mangent aussi du poisson.

Le krill et la glace, ou l’absence des deux, sont à l’origine des problèmes des Adélies sur le côté ouest de la péninsule, qui s’est réchauffé en partie en raison des modèles de circulation atmosphérique originaires des tropiques qui se réchauffent. Le krill s’épanouit dans des conditions froides et glaciales, de sorte que le réchauffement a entraîné le déclin de la glace de mer, le krill est également devenu moins abondant.

Cela laisse Adélies sans assez de la nourriture dont ils ont besoin pour eux-mêmes et leurs poussins. “Le fait qu’ils soient des mangeurs aussi difficiles sur la péninsule est à leur détriment, car ils sont très liés à la santé de la population de krill”, a déclaré le Dr. dit Lynch.

Les populations ont diminué jusqu’à 90% dans certaines parties du côté ouest, et les manchots papous, qui se distinguent par leur bec orange vif, ont largement pris le relais. “Ils mangent n’importe quoi, ils se reproduisent n’importe où”, a déclaré le Dr. Lynch a dit de Gentoos. “Je les considère comme les parasites urbains de la péninsule.”

Alors que le monde continue de se réchauffer, les modèles suggèrent que le Weddell et la mer de Ross dans l’ouest de l’Antarctique seront les derniers endroits à devenir défavorables aux Adélies.

Le Weddell a également été proposé comme zone marine protégée en vertu du Traité sur l’Antarctique, ce qui protégerait davantage les pingouins et d’autres formes de vie là-bas, des activités humaines comme la pêche au krill, d’autant plus que la couverture de glace diminue à cause du réchauffement et que la zone devient plus accessible. “En tant que scientifiques, nous voulons déterminer où se trouve toute la biologie importante” pour cet effort, a déclaré le Dr. dit Lynch.

La conclusion que les populations sont stables “ne signifie pas que le changement climatique ne se produit pas dans la mer de Weddell”, a-t-elle déclaré. “Cela signifie simplement qu’en raison de l’océanographie, il reste froid et glacial et exactement le genre d’endroit où ces Adélies ont besoin de vivre.”

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