Les lésions cérébrales de cette femme ont conduit à un diagnostic qui a affecté toute sa famille

En 2014, Barbara Small était infirmière pédiatrique à l’hôpital pour enfants de Philadelphie, appréciant son travail, sa famille et voyageant avec son mari, Dave. Elle était une femme active de 55 ans jusqu’à ce qu’elle se casse la hanche dans un accident de vélo.

Une semaine après une intervention chirurgicale pour réparer sa hanche, sa vision est devenue floue. Elle s’est rendue à la clinique sans rendez-vous du Penn Presbyterian’s Scheie Eye Institute et a appris que son nerf optique était endommagé, mais que cela n’avait rien à voir avec son accident ou sa chirurgie.

Peu de temps après, elle s’est réveillée un matin et ne pouvait plus contrôler son côté gauche. Le médecin des urgences lui a dit qu’elle avait eu un accident vasculaire cérébral et l’a envoyée chez un neurologue. Une IRM a révélé qu’elle avait une lésion cérébrale, apparemment une zone de tissu qui avait été endommagée par l’AVC.

Au cours des années suivantes, alors que sa vue continuait de se détériorer, des IRM répétées ont montré davantage de lésions cérébrales. Small a rendu visite à un spécialiste de la basse vision, un rétinologue, un endocrinologue, un hématologue, un rhumatologue et trois cardiologues. Elle a été testée pour la sclérose en plaques, le diabète et une foule d’autres maladies. Elle n’en avait aucun.

“Je ne pensais pas qu’ils trouveraient jamais quoi que ce soit, que les tests seraient tous négatifs”, se souvient Small, aujourd’hui âgé de 63 ans. “Je n’étais pas optimiste quant à l’obtention d’un diagnostic, mais je sentais que je pouvais surmonter et gérer tout ce qui n’allait pas. ”

Les médecins ont diagnostiqué un certain nombre de problèmes, notamment la rétinopathie, une maladie de la rétine qui peut altérer la vision, et la néovascularisation, la croissance de vaisseaux sanguins faisant partie de tissus anormaux, tels que des tumeurs, et bien sûr, des lésions sur son cerveau. Elle consultait également un physiothérapeute pour des problèmes d’équilibre. Mais ce qui reliait ces diagnostics restait insaisissable.

Small pensait souvent à sa mère, décédée dans la quarantaine d’une maladie qui n’a jamais été diagnostiquée. Lorsque Small est diplômée de l’école d’infirmières, elle a examiné les dossiers médicaux de sa mère, qui montraient un durcissement des artères, une sclérose artérielle, une maladie du collagène, des arythmies cardiaques et une insuffisance hépatique et rénale.

“Ils l’ont résumé comme des échecs multisystèmes”, a déclaré Small.

Sa mère, décédée en 1969, n’avait toutefois présenté aucun symptôme cérébral ou oculaire. Et son père, qui a vécu jusqu’à la fin des années 80, n’a jamais parlé de la maladie de sa femme.

En janvier 2018, près de quatre ans après les premiers symptômes de Small, son neurologue l’a envoyée pour des tests génétiques.

“Quand j’ai vu le généticien, j’ai dit:” Ce sera mon dernier médecin “”, a déclaré Small. “Le généticien m’a testé pour quatre maladies génétiques différentes qui impliquent le cerveau et les yeux et j’ai été testé positif pour la mutation du gène TREX 1.”

Small a reçu un diagnostic de RVCL – vasculopathie rétinienne avec leucoencéphalopathie cérébrale – une maladie héréditaire extrêmement rare sans remède connu.

“Les patients atteints de RVCL sont généralement en bonne santé jusqu’à la quatrième ou la cinquième décennie de la vie, puis ils commencent soudainement à développer une variété de symptômes qui peuvent affecter plusieurs organes, mais surtout le cerveau et les yeux”, a déclaré Jonathan Miner, professeur agrégé de médecine. et directeur du centre de recherche RVCL à Penn Medicine.

“C’est une maladie implacable qui entraîne une mort prématurée dans 100% des cas, dans de nombreux cas dans les cinq ou 10 ans suivant son apparition.”

Aussi dévastatrice que soit la nouvelle, Small a également eu un certain soulagement de pouvoir mettre un nom sur sa constellation de problèmes.

“Je pensais qu’ils ne trouveraient jamais rien, que j’aurais juste ces symptômes étranges”, se souvient-elle. “Heureusement, j’avais de bons médecins à Penn qui ont fait la recherche et qui ont fait ce voyage avec moi, essayant de comprendre. Ils m’ont donné beaucoup de ressources, donc je me sentais très bien informé.

Découvrir le diagnostic de Small a été difficile car le RVCL est si rare – seulement 43 familles dans le monde sont connues pour l’avoir.

“Je soupçonne qu’il y a beaucoup plus de RVCL qui n’ont tout simplement pas encore été diagnostiqués”, a déclaré Miner. “La maladie peut être confondue avec d’autres maladies, comme la sclérose en plaques, le lupus ou les tumeurs cérébrales.”

La maladie de la rétine est une caractéristique de la RVCL, mais elle peut ressembler beaucoup à une maladie oculaire diabétique.

“Les patients finiront par perdre la vue, pourront développer un glaucome ou une maladie des vaisseaux sanguins de la rétine, de la démence, des troubles cognitifs, des problèmes de mémoire, des difficultés à parler ou à marcher et des symptômes d’accident vasculaire cérébral”, a-t-il déclaré. « De nombreux patients souffrent de maladies rénales, hépatiques ou thyroïdiennes. Dans tous les cas, sans avoir un test génétique, ces résultats peuvent finir par être attribués à autre chose.

Au sein des familles atteintes de la maladie, 50% hériteront de la mutation qui cause le RVCL, et 100% de ceux qui ont la mutation développeront la maladie, a déclaré Miner. Depuis son diagnostic, la famille de Small a subi des tests génétiques qui ont découvert plus de cas, y compris chez l’une de ses filles et son frère. Small suspecte que sa mère en souffrait aussi, même si ses symptômes étaient différents des siens.

Le frère de Small, James Davis, 67 ans, a découvert qu’il avait un RVCL en juillet 2021. Il recevait des injections dans l’œil droit pour traiter des problèmes de vision depuis plusieurs années et a ensuite développé un glaucome. Sinon, il se sentait bien – jusqu’à ce qu’il ne le fasse plus.

“En juin 2021, j’ai eu une fatigue extrême, une perte d’appétit, des problèmes avec mon œil droit et une marche funky”, a déclaré Davis, qui vit à Plymouth, Minnesota.

Une IRM a montré des lésions concernant une éventuelle malignité, il s’attendait donc à ce qu’il ait besoin d’un traitement pour un cancer du cerveau. Lorsqu’il a partagé la nouvelle avec sa sœur, elle l’a mis en contact avec Miner, qui a demandé à Davis de ne pas demander d’évaluation supplémentaire jusqu’à ce qu’il subisse des tests génétiques. Le test a confirmé que Davis avait également la mutation du gène TREX 1.

“Ce fut un grand choc”, a déclaré Davis. “Nous avons parlé à notre planificateur financier pour nous assurer qu’il y avait suffisamment d’argent pour ma femme, Dale, et nous essayons de profiter des choses autant que possible parce que mon espérance de vie est beaucoup plus courte que prévu.”

Le fils de Davis a 27 ans et prévoit de bénéficier bientôt de conseils et de tests génétiques.

Peu de temps après le diagnostic de Small, ses filles Kimberly Antonelli, 35 ans, et Lindsay Ward, 32 ans, ont bénéficié d’un conseil génétique et on leur a dit que beaucoup de gens ne veulent pas être testés parce qu’ils craignent les résultats – et pensent qu’ils ne peuvent rien faire. à propos d’eux. Ils l’ont vu différemment.

“Se faire tester a été une décision très facile pour moi”, a déclaré Ward, qui vit à West Deptford. « Savoir, c’est pouvoir. Mais ça a été très dur huit semaines d’attente pour les résultats.

Elle était particulièrement anxieuse pour son fils, Declan, maintenant âgé de 4 ans. Elle a la mutation, ce qui signifie que Declan pourrait aussi.

“Je m’étais préparée au pire”, se souvient-elle. «D’une manière étrange, j’ai senti que c’était positif pour ma mère parce que maintenant nous sommes dans le même bateau. J’essaie toujours de voir le bon côté des choses mais évidemment j’étais anéantie. Penser que mon avenir pourrait ne pas être aussi long que je l’avais prévu était difficile.

Espérant retomber enceinte, Ward a subi un diagnostic génétique préimplantatoire (PGD), une procédure de laboratoire utilisée conjointement avec la fécondation in vitro (FIV) pour réduire le risque de transmission de maladies héréditaires.

« Nous avons eu sept embryons. Quatre avaient la mutation et trois non », se souvient-elle. “J’ai fait trois cycles de FIV et tous ont abouti à une fausse couche. … Cela m’avait tellement affecté émotionnellement, physiquement et mentalement que je ne pouvais plus recommencer. Nous avons eu notre fils, Jason, qui a maintenant 8 mois, naturellement.

Ward espère qu’au moment où ses enfants grandiront, il y aura des traitements ou même un remède pour le RVCL, s’il s’avère qu’ils ont la mutation. Elle a décidé d’attendre pour les tester afin qu’ils puissent faire leur choix ensemble lorsqu’ils seront plus grands.

“Je prends les choses plus au sérieux et je vis plus pour le moment car à tout moment, je pourrais avoir le début ou ma mère pourrait empirer”, a-t-elle déclaré. « Ce matin, nous sommes allés chercher une douzaine de beignets de spécialité, et, pourquoi pas ! Vous devez vivre la vie.

Sa grande sœur, Kimberly, a été soulagée d’apprendre qu’elle n’avait pas le gène, tout comme ses quatre enfants. Pourtant, sa joie pour eux est tempérée par le chagrin. “Je suis heureux d’être négatif mais je suis triste que les autres membres de ma famille ne le soient pas”, a déclaré Antonelli, qui vit près de Pittsburgh. « Ma sœur et moi sommes très proches.

Une autre source de stress est le fait que peu de gens peuvent vraiment comprendre ce que c’est que d’avoir une maladie aussi rare.

“Vous pouvez sympathiser avec les personnes atteintes de cancer parce que vous le comprenez”, a déclaré Antonelli. « Ma mère a été condamnée à mort, mais les gens ne peuvent pas comprendre à quel point ces maladies rares sont dangereuses et méconnues. Il y a très peu de symptômes visibles.

Miner, venu à Philadelphie de St. Louis en 2021 pour diriger le centre de recherche de Penn Medicine, fait partie des nombreux experts à la recherche de réponses à la RVCL.

“Ce qui me motive, c’est de savoir qu’il s’agit d’un problème résoluble car c’est une maladie causée par une mutation génétique unique”, a-t-il déclaré. “Cette maladie va pouvoir éventuellement être traitée et, espérons-le, guérie, mais nous ne savons pas combien de temps cela va prendre, cinq ans ou 15 ans.”

“Contrairement à de nombreuses autres maladies, la RVCL est due à une protéine codée par un gène”, a déclaré Miner. « Maintenant que nous connaissons la cause génétique, nous espérons pouvoir développer des médicaments personnalisés pour ces patients et leurs familles. Comprendre ce gène et cette protéine en particulier, c’est bien plus que cette maladie spécifique. Les médicaments en cours de développement pour cibler la protéine TREX 1 sont très susceptibles de devenir également utiles pour d’autres maladies.

Small a une certaine faiblesse sur son côté gauche, ce qui provoque une légère boiterie ; sa vision est altérée; et elle se fatigue facilement. Elle a quitté son emploi d’infirmière en octobre 2019.

Maintenant que son mari, Dave, est à la retraite, ils aiment voyager et passer du temps avec leur famille. Elle maintient une vision optimiste, espérant que des progrès seront réalisés pour percer les mystères de RVCL, sinon pour elle, du moins pour ses enfants, petits-enfants et les générations futures.

“Mes perspectives sont bonnes”, a-t-elle déclaré. « Mon mari me dit que je vais vivre jusqu’à 80 ans. Je ne vais pas vivre jusqu’à 80 ans mais ce n’est pas grave. Je suis beaucoup plus susceptible de ne pas sortir de mes 60 ans, mais cela ne me déprime pas. C’est juste la façon dont ça marche.

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