La technologie de FIV pourrait sauver les koalas de l’extinction, selon les scientifiques

En février de cette année, les koalas à fourrure ont été officiellement déclarés en voie de disparition dans certaines régions d’Australie. C’était une crise qui se préparait depuis des années; La sécheresse, les feux de brousse et la perte d’habitat se sont aggravés pour menacer leur existence. Mais les scientifiques ont récemment suggéré que la congélation du sperme des koalas pourrait être un nouveau moyen de sauver l’espèce de l’extinction d’ici 2050.

Les scientifiques de l’Université de Newcastle ont été inspirés pour rechercher des solutions innovantes à la lumière des récents feux de brousse. Au cours de l’été noir de 2019-2020, près de 64 000 koalas ont été “tués, blessés ou affectés d’une manière ou d’une autre” en Nouvelle-Galles du Sud, selon un rapport commandé par le World Wildlife Fund Australia. “Si la population de koalas meurt dans ce genre d’incendies, il n’y a aucun moyen de les ramener ou de préserver leur génétique”, a déclaré Ryan Witt, un scientifique de la conservation de la faune spécialisé dans la reproduction marsupiale et les technologies de reproduction.

Witt, avec Lachlan Howell, un chercheur en environnement, a considéré la «biobanque» comme un moyen potentiel de tracer un avenir relativement plus sûr pour l’espèce. La technique miserait sur la technologie de fécondation in vitro (FIV) pour aider à congeler les cellules sexuelles vivantes des koalas telles que le sperme. Leurs recherches ont été publiées dans la revue Animaux mercredi.

“Le sperme congelé peut ensuite être utilisé pour imprégner des koalas femelles dans le cadre de programmes de reproduction en vue de leur libération, en utilisant la technologie de procréation assistée”, ont déclaré les chercheurs.

“Nous pouvons cryoconserver le sperme de koala, tout comme nous le faisons pour les humains.”


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Un avantage de la technologie de reproduction assistée serait également le coût le moins cher de la conservation. L’élevage de la faune, en particulier pour les petites populations menacées comme les koalas, est généralement une entreprise lourde. De plus, une autre préoccupation des programmes existants est qu’ils peuvent compromettre la diversité génétique. La technologie de FIV pourrait potentiellement être cinq à 12 fois moins chère que les coûts actuels encourus avec les méthodes d’élevage de koalas en captivité en “réduisant les coûts du programme grâce à des réductions de la taille des colonies captives vivantes requises”.

De plus, cette méthode pourrait également aider à préserver la diversité génétique. “Des objectifs ambitieux de rétention génétique (maintenir 90%, 95% et 99% de l’hétérozygotie de la population source pendant 100 ans) pourraient être possibles dans des cadres de coûts réalistes, avec des koalas de sortie adaptés à la libération sauvage”, ont écrit les chercheurs dans l’article.

L’utilisation de la technologie de reproduction assistée pour sauver des espèces de l’extinction n’est pas inconnue. En 2019, les scientifiques ont pu extraire des œufs de rhinocéros blancs presque éteints et les féconder avec des spermatozoïdes injectés. Ce développement embryonnaire a marqué « un tournant dans la course pour sauver le rhinocéros blanc du Nord ».

La voie conventionnelle pour préserver génétiquement diverses espèces consiste à protéger les habitats naturels de grande taille. La mesure est hélas insuffisante étant donné que “les besoins en ressources de l’homme condamnent l’idée que toutes les espèces peuvent survivre de manière durable et non perturbée dans la nature”, ont noté les chercheurs dans un article de 2017.

À certains égards, c’est une triste vérité de ce monde que ce n’est qu’en temps de crise que nous trouvons de la place pour une ingéniosité absolue.

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