La plus grande comète jamais vue traverse notre système solaire

Une énorme comète avec un centre solide de plus de deux fois la largeur de Rhode Island se trouve sur une trajectoire orbitale qui la fera basculer à l’intérieur de notre voisinage cosmique, disent les astronomes.

L’intrus glacial voyage à 22 000 mph du bord du système solaire vers le soleil. Dans une étude publiée mardi dans The Astrophysical Journal Letters, les scientifiques ont déclaré que la comète n’était pas préoccupante car elle ne passera nulle part près de la Terre.

Même lorsque la comète se rapprochera le plus du soleil, en 2031, elle restera à au moins 1 milliard de kilomètres, a déclaré un co-auteur de l’étude, David Jewitt, professeur de sciences planétaires et d’astronomie à UCLA.

Cette séquence montre comment le noyau de la comète C/2014 UN271 a été isolé d’une vaste coquille de poussière et de gaz entourant le noyau solide et glacé.https://www.eurekalert.org/multimedia/930199

“Il ne traversera même pas l’orbite de Saturne, donc ce n’est certainement pas une menace pour nous”, a-t-il déclaré. La comète, officiellement connue sous le nom de comète C/2014 UN271, est le plus grand objet de ce type jamais observé par les astronomes, a déclaré Jewitt.

Son noyau – le centre solide, qui est généralement composé de glace, de roche et de poussière – mesure environ 85 miles de diamètre. Cela la rend environ 50 fois plus grosse que la plupart des comètes connues, avec une masse estimée à 100 000 fois supérieure à celle d’une comète typique, selon l’étude.

“C’est une énorme quantité de matière dans un seul corps”, a déclaré Jewitt.

Les astronomes ont utilisé le télescope spatial Hubble pour observer la colossale comète et déterminer la taille de son noyau. Hubble a pris cinq photos de l’objet glacé le 2 janvier. 8, révélant son noyau lumineux enveloppé d’un nuage lumineux de poussière et de gaz, connu sous le nom de coma.

“C’est un objet étonnant, étant donné à quel point il est actif quand il est encore si loin du soleil”, a déclaré l’auteur principal de l’étude, Man-To Hui, professeur adjoint à l’Université des sciences et technologies de Macao, dans un communiqué. Space Telescope Science Institute, qui gère Hubble.

Les scientifiques ont utilisé un modèle informatique développé à partir d’observations précédentes de la comète à travers des télescopes terrestres et spatiaux pour voir au-delà du coma poussiéreux et cartographier le noyau.

En plus de sa taille immense, les astronomes ont découvert que la surface du noyau de la comète est plus sombre qu’on ne le pensait auparavant.

“Seulement 3% de la lumière qui frappe sa surface rebondit”, a déclaré Jewitt. “C’est une surface vraiment, vraiment sombre. C’est plus noir que le charbon.”

Des recherches supplémentaires sont nécessaires pour comprendre pourquoi le noyau est si sombre. Jewitt a déclaré qu’il est possible qu’une exposition prolongée à des rayons cosmiques à haute énergie ait “cuit” la surface, la recouvrant d’un matériau carbonisé similaire au charbon de bois.

La comète C/2014 UN271 a été détectée pour la première fois en 2010 par les astronomes Pedro Bernardinelli et Gary Bernstein, alors qu’elle se trouvait à 3 milliards de kilomètres du soleil. Bien que les scientifiques aient passé plus d’une décennie à étudier la comète, la nouvelle étude est la première à confirmer sa taille énorme.

Jewitt a déclaré qu’il s’est probablement formé il y a plus de 4 milliards d’années, lorsque le système solaire en était à ses balbutiements. Il est possible, a-t-il dit, qu’il se soit développé dans la région située entre Jupiter et Neptune, se développant aux côtés des planètes naissantes.

“Alors qu’elle grandissait et que les planètes grandissaient simultanément, nous pensons que la gravité des planètes a pu propulser la comète hors de la région planétaire”, a déclaré Jewitt.

Il a ajouté que la comète expulsée et d’autres objets similaires se sont probablement retrouvés dans ce que l’on appelle le nuage d’Oort, une région au-delà de Pluton où les astronomes pensent que des objets glacés orbitent autour du système solaire dans une bulle sphérique.

Parfois, les forces gravitationnelles des étoiles qui passent peuvent bousculer des comètes lointaines dans le nuage d’Oort, “les projetant dans le système solaire”, a déclaré Jewitt.

La comète C/2014 UN271 est à moins de 2 milliards de kilomètres du soleil, selon l’étude. Et dans quelques millions d’années, il reviendra migrer dans le nuage d’Oort, a déclaré Jewitt.

Les astronomes espèrent continuer à observer la comète jusqu’à son approche la plus proche, en 2031. Jewitt a déclaré que l’étude de tels objets peut révéler des informations sur le système solaire et aider à résoudre les mystères persistants du cosmos.

“C’est un rappel que le système solaire externe n’est pas un endroit très connu”, a-t-il déclaré. “Lorsque vous vous éloignez du soleil, tout est si faible que toutes sortes de choses attendent d’être découvertes.”

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