Rejoindre un paysage : la coalition du sud de l’Oregon va de l’avant avec les passages fauniques I-5

Un matin de fin mars, Charlie Schelz, un écologiste du Bureau of Land Management, a traversé à pied un pont ferroviaire en acier qui enjambe l’Interstate 5 près du sommet de Siskiyou, à quatre milles et demi de la frontière Oregon-Californie. Le gravier craquait sous ses pieds alors qu’un fleuve incessant de voitures et de camions rugissait en contrebas. Au bout du pont, Schelz posa son sac à dos et déverrouilla le câble qui fixait une caméra de piste à un arbre.

“Voyons ce que nous avons”, a déclaré Schelz en sortant la carte mémoire. Il contenait 51 clips vidéo. J’ai cliqué dessus.

“Il y a un cerf… un autre cerf, un train,” dis-je en défilant. “Il y a un type qui promène son chien, je le vois tous les jours. Il y a un, deux, trois, quatre cerfs qui se dirigent vers l’est.

Schelz a installé près d’une douzaine de caméras de ce type le long des sentiers de la faune près des ponceaux de drainage et des ponts pour véhicules qui passent au-dessus et en dessous de la I-5. En surveillant ces sites, qui s’étendent de Neil Creek juste à l’extérieur d’Ashland jusqu’à la frontière californienne, il espère mieux comprendre quels animaux utilisent les couloirs existants pour traverser en toute sécurité l’autoroute très fréquentée.

L’écologiste du Bureau of Land Management, Charlie Schelz, vérifie une caméra de piste près de l’I-5 pour collecter des informations sur les futurs emplacements de passage de la faune.

Juliette Grable / JPR

Schelz fait partie de la Southern Oregon Wildlife Crossing Coalition. Il s’agit d’un groupe de scientifiques, de représentants d’agences et de défenseurs de la chasse, de la pêche et de la faune qui cherchent à créer de nouvelles structures et à améliorer celles existantes afin que les animaux puissent traverser en toute sécurité la I-5 dans la région du sommet de Siskiyou. Cette section d’autoroute comprend une descente dangereuse et abrupte car elle traverse un terrain montagneux. L’autoroute coupe en deux le monument national Cascade-Siskiyou, qui a été désigné pour sa diversité d’animaux sauvages, d’insectes et de communautés végétales, représentant une barrière profonde pour les nombreux animaux – des ours, des cerfs et des couguars aux poissons, grenouilles et renards – qui tentent de passer d’une partie de leur habitat à une autre.

“Ce n’est pas seulement votre barrière faunique banale”, déclare Jack Williams, scientifique émérite pour Trout Unlimited et l’un des membres fondateurs de la coalition. “C’est trop bruyant; il y a beaucoup de vibrations et il voit des dizaines de milliers de véhicules quotidiennement. Certains animaux traversent – ​​certains sont touchés – mais beaucoup d’entre eux se détournent.

Amy Amrhein, qui a été représentante sur le terrain pour le sénateur américain. Jeff Merkley pendant 12 ans, a proposé de diriger la coalition et d’aider à rechercher des opportunités de financement.

“J’ai toujours pensé que nous devions faire quelque chose à ce sujet”, déclare Amrhein, qui est également coordinateur des bénévoles de la coalition. “Quand j’ai vu le président Biden prendre au sérieux un projet de loi sur les infrastructures, j’ai vu une opportunité avec de l’argent entrant dans l’Oregon pour faire de la planification.”

La coalition a commencé avec une poignée de leaders locaux de la conservation, dont Dave Willis, qui a plaidé pour la création du monument, qui a été désigné en 2000. Il est depuis passé à 18 membres. Bien que le ministère des Transports de l’Oregon soit responsable en dernier ressort de la mise en œuvre des projets sur le corridor I-5, la coalition travaille avec l’agence pour développer des projets « prêts à l’emploi ». Plus tôt cette année, ils ont remporté une subvention de 50 000 $ du Oregon Water Enhancement Board pour aider à financer une étude de faisabilité afin d’étudier les sites possibles. En mars, ils ont embauché Samara Group, une société de conseil en environnement basée à Portland, et River Design Group, une société de conseil spécialisée dans la conception de projets de restauration, pour diriger l’étude.

Analyser l’impact animal-humain

Ce jour-là de mars, Schelz a visité un petit ponceau près du Pacific Crest Trail, un passage souterrain du pont au mont. Sortie d’autoroute d’Ashland et un site près de la frontière californienne appelé Bear Gulch, où un grand ponceau traverse la colline bien en dessous de l’autoroute vrombissante. Les caméras de Schelz y ont repéré une grande variété d’animaux, dont un lynx roux et un pêcheur du Pacifique.

“C’est un très bon endroit”, déclare Schelz. “Tu es loin du bruit, et c’est un beau grand tunnel.”

Les caméras de piste ont espionné des ours, des couguars, des lynx roux, des ratons laveurs, des mouffettes, une belette et de nombreux cerfs et renards. Ils resteront en place pendant au moins une année complète, afin que le groupe puisse apprendre quels animaux utilisent différents sites au fil des saisons.

Bien qu’il soit toujours excitant de découvrir ce que les caméras ont capturé, quelqu’un doit passer au crible les centaines de vidéos et les milliers d’images fixes. Dr. Karen Mager, professeure au Département des sciences, des politiques et de la durabilité de l’environnement à la Southern Oregon University, a recruté deux étudiants de premier cycle, Alex Zenor et Maya Smith, pour les aider dans cette tâche monumentale. Dans le cadre de leurs principaux projets de synthèse, Zenor et Smith ont analysé les données des caméras de Schelz, ainsi que certaines d’entre elles et le Dr. Mager installé.

Ils ont découvert que si certains sites, dont Bear Gulch, sont utilisés par une variété impressionnante d’espèces, d’autres voient globalement plus de trafic.

“Nous avions certains sites qui étaient utilisés presque exclusivement par des cerfs, mais ils étaient utilisés à des taux très élevés”, explique Mager. “Et nous savons, d’après les données sur les collisions de véhicules, que les cerfs sont les animaux les plus fréquemment heurtés par les voitures, causant le plus de dommages aux animaux et aux personnes.”

Un passage souterrain existant sous la I-5 près du monument national Cascade-Siskiyou.

Un passage souterrain existant sous la I-5 près du monument national Cascade-Siskiyou.

Juliette Grable/JPR

Selon les données de l’ODOT, entre 2016 et 2020, 161 cerfs ont été heurtés par des véhicules dans le tronçon de 15 milles entre Ashland et la frontière californienne. Et ce ne sont que les incidents qui ont été signalés. Ces collisions ne sont pas seulement dangereuses, elles coûtent cher. ODOT affirme que chaque fois qu’un véhicule entre en collision avec un cerf, la combinaison de l’intervention d’urgence, du remorquage, des réparations et des frais médicaux coûte 6 617 $. Lorsque la collision implique un wapiti, le coût moyen grimpe à 17 483 $.

Travaux de passages fauniques prévus. Une série de projets sur un tronçon de l’autoroute 97, juste au sud de Bend, a considérablement amélioré la vie des cerfs mulets qui tentent de traverser l’artère très fréquentée. Les améliorations, qui comprennent un nouveau passage souterrain construit exclusivement pour la faune, ont réduit les collisions entre la faune et les véhicules de 86 % depuis leur achèvement en 2012. Près de 30 espèces différentes ont été documentées à l’aide des passages à niveau.

Zenor et Smith ont présenté leurs conclusions aux professeurs et aux étudiants à la fin du semestre de printemps ; ils ont également partagé leurs données avec le groupe Samara. D’autres étudiants ont exprimé leur intérêt à poursuivre leur travail.

« C’est merveilleux d’être le mentor d’étudiants de premier cycle qui prennent vraiment l’initiative de faire ce travail qui est si utile pour la région », dit Mager.

Affiner les stratégies

En juin, la Coalition s’est réunie à la réserve de Sampson Creek près d’Ashland pour commencer à esquisser des stratégies de conception pour huit sites de passage de la faune le long de la I-5. Leslie Bliss-Ketchum, directrice du groupe Samara, et Melanie Klym, ingénieure senior chez River Design Group, ont dirigé l’effort. L’objectif était de proposer jusqu’à trois alternatives pour chaque site.

La coalition ne préconise pas une structure unique, mais plutôt un ensemble de projets qui, collectivement, amélioreront la “perméabilité de l’habitat” à travers l’I-5. Les options vont de simples correctifs comme la plantation de végétation de chaque côté d’un ponceau existant à la construction d’un pont entièrement nouveau. Sur un site comme le mont. Le passage souterrain de sortie d’Ashland, qui est très utilisé par les cerfs, le groupe ne recommandera probablement pas de modifier la structure physique, explique Bliss-Ketchum. “Il s’agit davantage d’ajouter des clôtures pour y faire passer la faune et d’apporter des modifications à l’habitat pour aider à soutenir un groupe d’animaux plus diversifié.”

Certains animaux sont plus difficiles que d’autres. Les oiseaux évitent les bords de route bruyants. Les salamandres peuvent être confondues par l’environnement sombre à l’intérieur d’un ponceau. Les cerfs n’aiment pas la lumière artificielle. Les ratons laveurs et les renards pénètrent facilement dans les ponceaux, mais d’autres petits mammifères ne le peuvent pas, à moins qu’ils n’aient un rebord sec ou des endroits où se cacher des prédateurs. La distance entre les passages à niveau sur le même tronçon d’autoroute est également importante, car les grands animaux comme les cerfs et les couguars peuvent parcourir de plus longues distances pour accéder aux passages à niveau que les «petits gars», explique Bliss-Ketchum.

L'écologiste BLM Charlie Schelz se tient dans un grand ponceau qui passe sous la I-5 à Bear Gulch près de la frontière californienne.

L’écologiste BLM Charlie Schelz se tient dans un grand ponceau qui passe sous la I-5 à Bear Gulch près de la frontière californienne.

Juliette Grable/JPR

“Quand on pense à tous les différents animaux qui peuvent être bloqués par une grande route comme la I-5, avoir des opportunités fréquentes aide vraiment à soutenir une diversité d’espèces”, dit-elle.

Alors que Bliss-Ketchum aborde les problèmes écologiques, Klym aide le groupe à comprendre les défis logistiques de la géologie hautement érodable et du terrain escarpé du corridor.

“Nous aimons dire que Leslie aide avec le ‘quoi’ et le ‘pourquoi’, et j’aide à comprendre le ‘comment'”, explique Klym. Cela comprend la prise en compte du coût potentiel d’un projet, mais aussi la détermination de l’emplacement des matériaux, la minimisation des perturbations de la circulation et la collaboration avec les tribus pour protéger les ressources culturelles.

Dans certains cas, le groupe peut recommander l’agrandissement d’un ponceau existant ou le remplacement d’un ponceau par un pont, surtout s’il peut ajouter des améliorations pour la faune aux travaux que l’ODOT est susceptible d’entreprendre de toute façon. Par exemple, un représentant de l’ODOT a récemment montré le groupe de deux ponceaux près de la frontière californienne qui se sont obstrués par du limon et des débris.

ODOT devra résoudre ce problème, déclare Bliss-Ketchum. “Comment pouvons-nous alors doubler nos avantages et les rendre meilleurs pour la faune en même temps?”

Lorsque la coalition se réunira à nouveau en août, elle passera en revue les alternatives et sélectionnera la meilleure pour chaque site. Cet automne, ils résumeront leur plan pour l’ensemble du corridor dans un rapport de conception. Ensuite, les travaux d’ingénierie et de conception peuvent commencer sur les projets qu’ODOT décide d’aborder.

Pendant ce temps, ODOT a demandé une subvention de 500 000 $ par le biais du America the Beautiful Challenge, un nouveau programme de subventions public-privé hébergé par la National Fish and Wildlife Foundation créé spécifiquement pour les projets de conservation et de restauration. ODOT veut remplacer un ponceau qui canalise actuellement Neil Creek sous la I-5 à seulement cinq milles au nord d’Ashland. L’eau turbulente et rapide à l’intérieur du ponceau rend difficile l’accès des poissons indigènes comme le saumon coho et la truite arc-en-ciel à l’eau propre et froide au-dessus. Le remplacement de la structure par un pont, qui permettrait au ruisseau de couler plus naturellement, aiderait les poissons à s’y diriger; le bord du cours d’eau donnerait également aux animaux terrestres un moyen sûr de passer sous le pont.

Avec le changement climatique, l’impulsion pour ces projets devient de plus en plus urgente, dit Williams.

“Nous sommes confrontés à une sécheresse croissante, à des incendies de forêt et à un manteau neigeux réduit ; tout cela se traduit par des changements dans les habitats », explique Williams. “Les animaux doivent pouvoir se déplacer dans le paysage, et le changement climatique ne fait qu’augmenter ces demandes.”

Heureusement, c’est le bon moment pour les traversées fauniques en Oregon. En plus du America the Beautiful Challenge, la loi sur l’infrastructure et l’emploi de Biden a alloué 350 millions de dollars à un programme pilote de passage de la faune, et en mars dernier, la législature de l’Oregon a adopté un projet de loi allouant 7 millions de dollars aux projets de corridor faunique, que l’ODOT administrera.

Les projets dans le sud de l’Oregon sont susceptibles d’attirer des financements, dit Williams, ajoutant que de nombreuses personnes qui conduisent ce tronçon de la I-5 reconnaissent la nécessité d’un passage sûr pour la faune.

“L’une des choses étonnantes concernant les travaux de passage pour animaux sauvages est qu’ils semblent être soutenus par presque tout le monde”, déclare Williams. “À une époque où la politique est si source de division, il est rafraîchissant de travailler sur une question qui bénéficie d’un si large soutien.”

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